Une belle cure de rajeunissement du Superdome

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Les coûts du projet de rénovation en trois phases du Superdome de La Nouvelle-Orléans ont grimpé jusqu'à 336 millions $.

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(La Nouvelle-Orléans) Lors de ma visite précédente à La Nouvelle-Orléans, il y a 11 ans, à l'occasion de la tenue du XXXVIe Super Bowl entre les Patriots de la Nouvelle-Angleterre et les Rams de St. Louis, les autorités de la ville commençaient à jongler avec la possibilité de remplacer le Superdome, le domicile des Saints construit en 1971, par un édifice plus moderne afin de s'assurer de continuer de présenter le prestigieux événement sur une base régulière en Louisiane.

Étant donné que quelques amphithéâtres allaient bientôt être construits dans certaines villes de la NFL, on voulait s'assurer de ne pas se faire jouer un vilain tour, malgré l'excellente réputation de La Nouvelle-Orléans auprès des dirigeants de la NFL. En construisant des stades munis de toits amovibles pour contrer les intempéries hivernales, des villes situées plus au nord s'ajoutaient ainsi automatiquement à la liste des rares endroits en mesure d'accueillir jusque-là la grande fête du football américain comme la Floride, la Californie et La Nouvelle-Orléans...

Comme le Superdome avait été embelli avec des améliorations de l'ordre de 22 millions $ en 1996, l'idée de le remplacer par un nouvel équipement était loin de faire l'unanimité. C'est pourquoi on avait alors décidé de mettre le projet sur la glace. Après la saison 2002, on a tout de même procédé au remplacement de la surface de jeu, alors que l'Astroturf a été remplacé par le FieldTurf.

Mais personne n'avait alors la moindre idée de la catastrophe qui allait frapper La Nouvelle-Orléans le 29 août 2005, alors que l'ouragan Katrina a secoué la ville et endommagé le Superdome qui a été fermé pendant plus d'un an après avoir abrité plus de 30 000 sinistrés pendant plusieurs mois. Une fois le ménage terminé, environ quatre mois plus tard, 4000 tonnes de déchets et de débris ont été ramassées à l'intérieur du Superdome. Près de 2000 personnes sont mortes lors du passage de Katrina, dont plus de 1500 dans l'État de la Louisiane.

À travers les rumeurs de déménagement qui se faisaient de plus en plus insistantes, les Saints ont disputé en 2005 leurs rencontres à domicile à San Antonio et à Bâton-Rouge, au domicile des Tigers de LSU (NCAA), avant la réouverture du Superdome, le 25 septembre 2006, à la suite de réparations majeures, dont le coût s'est élevé à 185 millions $.

Mais ce n'était que le début d'un projet de rénovation en trois phases dont les coûts allaient grimper jusqu'à 336 millions $. Le toit a été repeint et les façades sont maintenant de couleur bronze et champagne. On a changé de nouveau la surface synthétique et augmenté la capacité du domicile des Saints de 3100 sièges, tout en faisant disparaître une bonne partie des trop nombreux sièges multicolores que l'on retrouve toujours dans les balcons, mais qui ont laissé place à des sièges de couleur moins criarde dans les loges. La galerie de presse est passée du niveau 300 à 700, ce qui a permis d'ajouter plusieurs loges de luxe, amenant des revenus supplémentaires.

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Mardi, lors de la traditionnelle journée des médias, rien ne laissait croire que le stade qui sera l'hôte du Super Bowl pour la septième fois dimanche - La Nouvelle-Orléans a accueilli l'événement à trois reprises avant la construction du Superdome - a traversé une période si difficile à l'été 2005.

Les joueurs des 49ers de San Francisco et des Ravens de Baltimore se sont succédé sur le podium et ont répondu aux questions des représentants des médias qui semblaient un peu moins nombreux que dans le passé. Dans les gradins, quelques milliers de fans habillés aux couleurs des deux équipes finalistes et des Saints pouvaient écouter les réponses de leurs favoris aux questions posées entre autres par l'élégant Deion Sanders, du réseau NFL Network.

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