Aldon Smith honoré par les siens

Le secondeur des 49ers de San Francisco Aldon... (AP)

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Le secondeur des 49ers de San Francisco Aldon Smith était tout sourire lundi lors d'une conférence de presse. Smith a été élu par ses coéquipiers et par le personnel d'entraîneurs le joueur le plus utile chez les 49ers cette saison.

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(La Nouvelle-Orléans) Auteur de 19,5 sacs cette saison, Aldon Smith a mérité le trophée Bill Walsh remis chaque année au joueur le plus utile chez les 49ers de San Francisco à la suite du vote de ses coéquipiers et du personnel d'entraîneurs de l'équipe.

Un honneur qu'il a accepté avec fierté et humilité, compte tenu de tout le talent qui foisonne chez les 49ers. «Je ne m'y attendais pas du tout. Ce titre aurait pu aller à plusieurs autres joueurs aussi talentueux que moi et qui ont connu eux aussi une excellente saison», a raconté le secondeur qui n'a pas encore vu le trophée en question et qui a bien hâte de voir tous les noms qui y sont gravés.

Smith a été le choix de son entourage même s'il n'a pas multiplié les sacs en l'absence du vétéran Justin Smith dans le dernier droit de la saison. «Je me suis souvent retrouvé avec deux et même trois joueurs en face de moi en certaines occasions et ce sont mes coéquipiers qui en ont alors profité pour réussir quelques sacs. Je me suis aussi aperçu au fil des semaines que les quarts-arrières que nous affrontions lançaient le ballon plus rapidement qu'au début de la saison en raison du solide travail abattu par notre défense.»

Jim Harbaugh n'a pas noté la moindre baisse de régime dans le jeu de son jeune protégé quand Justin Smith a été tenu à l'écart du jeu avec une blessure au bras. «Aldon Smith joue tout simplement du football extraordinaire depuis deux ans, a commenté l'entraîneur des 49ers. Et il n'a certainement pas volé ce titre. Il a un impact sur pratiquement chaque jeu. Il a été un de nos meilleurs joueurs lors de notre victoire sur Atlanta dans le match de championnat de la Conférence nationale, même s'il n'a pas réussi un sac au cours de la rencontre. Il a mis de la pression sur le quart des Falcons du début à la fin du match, en plus de s'imposer contre leur jeu au sol.»

«La marque des grands athlètes»

La brigade défensive des 49ers a limité ses adversaires à seulement 157 jeux de 10 verges et plus pendant le calendrier régulier, le plus faible total dans la NFL. «Il existe une compétition très saine entre les joueurs de ligne et les secondeurs au sein de notre équipe. Et tout le monde est capable d'effectuer le genre de jeux qui peut dicter ou changer le rythme d'un match, ce qui est tout à notre avantage», précise le gaillard de 6'4'' et 258 livres.

À sa 12e saison dans la NFL, le vétéran Justin Smith est bien placé pour réaliser l'impact de son jeune coéquipier sur le jeu défensif des 49ers. «Il a déjà commencé à établir des marques d'équipe à gauche et à droite, même s'il vient à peine d'amorcer sa carrière chez les pros. Il n'a eu aucune difficulté à effectuer la transition entre la NCAA et les rangs professionnels malgré le lock-out de l'an dernier, ce qui est habituellement la marque des grands athlètes.»

Les deux anciens porte-couleurs de l'Université du Missouri aiment bien unir leurs efforts pour neutraliser l'offensive ennemie. «On travaille très bien ensemble. Aldon [Smith] travaille fort durant les entraînements et ça rapporte gros pendant les matchs. Un gars qui se comporte de cette façon constitue pour moi un coéquipier idéal», explique l'ex-choix de première ronde des Bengals de Cincinnati.

«Il m'a aidé beaucoup pendant le lock-out et c'est sans doute pourquoi j'ai obtenu du succès dès mon arrivée dans la NFL», renchérit l'ailier de 23 ans.

Des fleurs pour Justin Smith

Jim Harbaugh ne s'est pas contenté de lancer des fleurs au secondeur Aldon Smith, le joueur de l'année chez les 49ers de San Francisco, lors de son point de presse avec les représentants des médias, lundi après-midi. L'agressif entraîneur a également louangé le jeu d'un autre pilier de sa brigade défensive. «Justin Smith [photo] est le genre de joueur que rêve de diriger tout entraîneur. Il possède autant de caractère que de talent et il est un des leaders de notre unité défensive, au même titre que Patrick Willis chez nos secondeurs. Son absence s'est quelque peu fait sentir en fin de saison quand il a raté quelques matchs en raison d'une blessure à un bras», a commenté Harbaugh.

Attitude exemplaire

Alex Smith n'a rien modifié dans sa façon de se préparer de semaine en semaine depuis qu'il a perdu le poste de quart partant chez les 49ers aux mains du jeune Colin Kaepernick en novembre dernier. «Alex se prépare toujours comme s'il était notre quart régulier et comme s'il allait jouer, et c'est exactement ce que nous attendons de sa part. À l'heure actuelle, je crois qu'il enseigne plus de choses à Colin que je ne le fais moi-même, ce qui en dit beaucoup sur le genre de joueur et de coéquipier qu'est Alex Smith. Il a certainement un grand mot à dire dans les succès actuels de Colin», a expliqué Jim Harbaugh.

En vitesse...

Selon Jim Harbaugh, «Joe Flacco est un quart-arrière gagnant. Il possède un excellent bras. C'est tout un joueur de football.» Voilà qui en dit long sur le respect que voue le coach des 49ers au no 5 des Ravens... Aldon Smith a voté pour le vétéran Randy Moss dans le scrutin pour déterminer le joueur par excellence des 49ers en 2012. «Je portais le numéro 84 en son honneur quand j'étais plus jeune», a confié le secondeur-étoile en souriant... Jim Harbaugh n'a pas sollicité l'avis de plusieurs entraîneurs ayant vécu l'expérience du Super Bowl dans le passé, mais il a quand même tenu à discuter avec quelques-uns. «Je me suis entretenu pendant quelques minutes avec Bill Cowher quand les gens de CBS sont venus nous rencontrer à notre lieu d'entraînement la semaine dernière pour effectuer des entrevues qui seront présentées pendant leur émission d'avant-match. J'ai aussi eu l'occasion de parler avec John Madden lors d'une émission de radio à laquelle nous participions tous les deux...»

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