Décès de Toots Thielemans, légende belge du jazz

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Le musicien et compositeur Toots Thielemans est le premier musicien à avoir donné ses lettres de noblesse à l'harmonica.

AFP, Kristof Van Accom

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Clément Zampa
Agence France-Presse
Bruxelles

Considéré comme le roi mondial de l'harmonica, le musicien et compositeur belgo-américain Toots Thielemans est décédé lundi matin à 94 ans, après une longue carrière internationale au cours de laquelle il a joué aux côtés des plus grands noms du jazz.

Il est mort «dans son sommeil», un mois après avoir été hospitalisé à cause d'une chute, a annoncé son impresario, Veerle Van de Poel.

Monument du monde du jazz, il a joué avec les plus grands : Ella Fitzgerald, Quincy Jones, Bill Evans, Frank Sinatra, Ray Charles, Larry Schneider ou encore Oscar Peterson.

Il a aussi accompagné des artistes comme Nick Cave, Paul Simon, Billy Joel ou Stevie Wonder.

Né le 29 avril 1922 à Bruxelles dans le quartier populaire des Marolles où ses parents tenaient un estaminet, l'éternel moustachu, également guitariste de talent, est le premier musicien à avoir donné ses lettres de noblesse à l'harmonica chromatique, ce petit instrument de 15 cm de long, difficile à maîtriser.

Un instrument qu'il découvre en 1938 à l'âge de 16 ans. D'abord séduit par la musique entraînante de Ray Ventura, il est piqué par le virus du jazz pendant la Seconde Guerre mondiale et, guitare à la main, prend pour modèle le jazz manouche de Django Reinhardt.

Au tournant des années 50, il s'installe aux États-Unis, où il accompagne le saxophoniste Charlie Parker. Il revient en Europe pour une tournée aux côtés du célèbre clarinettiste new-yorkais Benny Goodman. En 1957, il devient citoyen américain, tout en gardant sa nationalité belge, selon l'historien du jazz Marc Danval.

Après le succès de Bluesette en 1962, il joue à l'harmonica le thème du film Midnight Cowboy, de John Schlesinger (1969) et, plus tard, celui de Jean de Florette, de Claude Berri (1986). Il est aussi à l'harmonica sur le célèbre générique de l'émission pour enfants des années 70 Sesame Street.

«Un maître»

«Je peux affirmer sans hésitation que Toots est un des plus grands musiciens de notre temps», a déjà déclaré Quincy Jones, cité par le journal belge Le Soir.

«Il a divinisé un instrument qui était un peu banal, un instrument de feu de camp», résume Marc Danval, selon qui l'asthme dont souffrait Toots Thielemans «l'a aidé à trouver un son et une manière de jouer particulière».

Sentant ses forces diminuer et «afin de ne pas décevoir son public», il décide en 2014 d'annuler tous ses concerts et de mettre un terme à sa carrière. En 2009, les États-Unis lui ont accordé le jazz master award et l'Académie Charles Cros lui a décerné en 2012 un prix in honorem pour l'ensemble de sa carrière.

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