Le chansonnier Lawrence Lepage s'éteint

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Cet automne, comme s'il avait senti que c'était le moment ou jamais de refaire surface, Lawrence Lepage avait sorti l'album Le Temps.

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(Québec) Un grand de la chanson, reconnu par le milieu musical, mais méconnu de la jeune génération, l'auteur-compositeur-interprète Lawrence Lepage s'est éteint dans la nuit de Noël chez lui à Rimouski. Il avait 81 ans.

Né en 1931 à Nazareth près de Rimouski, Lawrence Lepage a grandi au sein d'une famille de 14 enfants et, se plaisait-il à dire, au son des guitares.

Lui-même un excellent guitariste, Lepage a accompagné une foule d'artistes dont Gilles Vigneault, Guy Godin, Suzanne Valéry, Georges d'Or, Tex Lecor, Pierre Morency et Jean-Claude Germain. Il a également mis sa plume au service des Jacques Labrecque, Pauline Julien, Louise Forestier, Édith Butler, Angèle Arsenault et Alexandre Zelkine.

Pour Pierre Jobin, son agent pendant une vingtaine d'années, l'oeuvre de Lawrence Lepage s'inscrit dans ce que la chanson québécoise a de plus beau à offrir.

«C'est quelqu'un qui a la carrure d'un Vigneault ou d'un Leclerc, mais qui n'en a pas eu le parcours et qui reste à découvrir. Je pense qu'il y a de la matière à rendre heureux bien des gens. C'est vraiment un monument de la chanson même si les gens ne le savent pas.»

C'est le chanteur Jacques Labrecque qui, en quelque sorte, a découvert Lawrence Lepage à l'époque où celui-ci travaillait à la télévision de Rimouski et qui l'a invité à le suivre à Montréal. Lepage s'est surtout fait connaître dans le milieu underground. Certaines de ses chansons, sans obtenir un grand succès commercial, ont été rapidement adoptées par la génération hippie.

Pour le chanteur Paul Piché, Mon vieux François demeure une référence.

«Quand j'étais un gratteux de guitare, à mes tout débuts, avant de penser à être chanteur, je connaissais cette chanson-là et quelques autres de Lawrence, qui étaient magnifiques», raconte Piché dans le documentaire de Josué Bertolino Hommage à Lawrence Lepage, accessible en ligne (http://vimeo.com/52034438). Il m'a inspiré beaucoup. Ça a été une rencontre déterminante dans ma vie. J'ai continué à chanter une de ses chansons, La turlutte de mon pays, pendant quatre ou cinq ans après la sortie de mon premier disque.»

Cet automne, comme s'il avait senti que c'était le moment ou jamais de refaire surface, Lawrence Lepage était sorti d'un silence discographique de plus de 35 ans avec la parution de l'album Le Temps. «J'ai voulu faire un CD avant de décéder!» avait-il lancé à la blague, à la collègue Geneviève Bouchard. Il n'aurait pu dire plus juste.

Le disque avait été réalisé avec la complicité de l'ex-Bottine souriante Yves Lambert. Une tournée de spectacles, à Rimouski, à Lévis et à Montréal, avait été organisée à cette occasion.

«Ce qu'a fait Yves Lambert, c'est très beau, note Pierre Jobin, qui a assisté la représentation donnée à l'Anglicane de Lévis. C'était une soirée avec des jeunes musiciens de 30 à 40 ans. Lawrence chantait ses chansons, et quand il se trompait un peu, Yves enchaînait. C'était une sorte de rencontre d'amour. Les gens sont venus voir Lawrence pour lui dire qu'ils l'aimaient.»

Jobin est catégorique : Lawrence Lepage a sa place parmi les grands de la chanson.

«Vigneault était de la Côte-Nord, Lepage était de Rimouski. Ses chansons de personnages tiennent aussi bien la route. Gilles avait John le débardeur et Zidor le prospecteur. Lawrence, lui, avait Jos Nazaire, Monsieur Marcoux et tout ça. C'est une oeuvre exceptionnelle, très grande, qui n'est pas perdue et qui va ressortir.»

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