Le compositeur et chef d'orchestre Léon Bernier n'est plus

Léon Bernier a été très actif sur la... (Photothèque Le Soleil)

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Léon Bernier a été très actif sur la scène musicale de Québec, collaborant notamment avec l'OSQ, Radio-Canada et Ginette Reno.

Photothèque Le Soleil

(Québec) Le compositeur, arrangeur et chef d'orchestre Léon Bernier a été emporté par la maladie, mardi, à l'âge de 75 ans. Il souffrait depuis peu du cancer. Pianiste de formation, il a été très actif à Québec au cours des années 50 et 60.

Né à Hull en 1936, Léon Bernier est encore un enfant quand il fait son entrée au Conservatoire de musique de Québec. Il signe ses premiers arrangements pour le corps de tambours et de clairons La Clique du Patro Saint-Vincent-de-Paul. Il obtient un premier prix de piano en 1954 et décroche le Prix d'Europe l'année suivante. Il se perfectionne au Conservatoire Santa Cecilia de Rome auprès du compositeur Renzo Silvestri.

À son retour à Québec en 1958, le jeune homme se taille rapidement une place sur la scène locale. Comme pianiste de cabaret, il fait régulièrement les belles soirées de Chez Émile, rue du Pont. Il met ses talents d'arrangeur au service des ensembles locaux. Il fonde Les Diplomates de Québec en 1961. Sous sa direction, le corps de tambours et de clairons de 125 instrumentistes s'illustre dans différentes compétitions. Il met également sur pied un ensemble de jazz.

Les musiciens accouraient pour jouer sous la direction de Léon Bernier, se souvient le chanteur et directeur adjoint de l'ensemble musical Alouette de Québec, Germain DeBlois. «Il écrivait des arrangements pour les big bands. Les gens venaient jouer pour lui gratuitement, uniquement pour le plaisir, parce que ce qu'il faisait sonnait toujours très bien.»

Léon Bernier était très généreux de son temps et de son talent, indique M. DeBlois. «Les arrangements qu'il faisait, c'était gratuit. Il prenait même la peine de venir vérifier sur place si tout était correct.» À Québec, Bernier a travaillé comme chef d'orchestre pour la radio et la télévision.

Aucune prétention

Il a également collaboré étroitement avec l'Orchestre symphonique de Québec (OSQ) à la fois à titre d'arrangeur ou de chef d'orchestre. «Il était un très habile accompagnateur», relate le violoniste Jean-Louis Rousseau. «Il avait une audition parfaite, mais il n'était pas du genre à le faire savoir. Il n'avait aucune prétention. Il s'adressait toujours à vous avec gentillesse et il avait toujours du temps à vous consacrer.»

Un jour, raconte M. Rousseau, Wilfrid Pelletier présente Léon Bernier au pianiste Vladimir Horowitz. Le maître, en l'entendant, propose de confier sa formation à un professeur qu'il connaissait à New York. Les moyens dont dispose alors le jeune homme ne lui permettent pas d'envisager un tel déménagement. Peu après, il décide de s'orienter vers la musique populaire.

Léon Bernier devient le pianiste et l'arrangeur de Ginette Reno et l'accompagne dans ses premiers grands succès à la scène et sur disque. Il s'installe définitivement à Montréal en 1969. Il travaille pendant des années à Radio-Canada comme pianiste, arrangeur et chef d'orchestre dans des émissions de variétés comme Appelez-moi Lise, Les beaux dimanches ou Les coqueluches. Il signe également la musique de plusieurs téléromans, notamment celle de L'héritage et de Race de monde.

Encore très actif au cours des dernières années, Léon Bernier a réalisé l'arrangement de L'hymne à la beauté du monde exécuté au Colisée par l'OSQ en rappel de la Symphonie des mille de Mahler. L'orchestre a d'ailleurs repris cette page lors du concert d'adieu de maestro Talmi, à la salle Louis-Fréchette, en mai dernier.

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