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Lac Bloom: Champion franchit une étape de plus vers le redémarrage

Champion Iron Limited a acheté la mine de... (Photothèque Le Soleil)

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Champion Iron Limited a acheté la mine de fer du lac Bloom, près de Fermont, en avril pour 10,5 millions $ dans le cadre de la liquidation légale de Cliffs, l'ancien propriétaire.

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<p>Fanny Lévesque</p>
Fanny Lévesque

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Le Soleil

(Sept-Îles) Champion Iron Limited pose un nouveau jalon vers la relance de la jeune mine de fer du lac Bloom et met en branle une vaste étude de faisabilité pour préciser ses ambitions de rouvrir les machines.

Quatre firmes d'ingénierie ont été mandatées par la minière, a appris Le Soleil, pour dresser un plan complet de la réouverture du site minier, fermé par Cliffs Natural Resources en décembre 2014. La décision du géant américain, qui a tiré un trait sur ses activités au Québec, avait renvoyé, à l'époque, 550 travailleurs à la maison.

«Notre but, c'est de se préparer au redémarrage alors c'est important pour nous d'avoir un plan pour chacune des étapes», a expliqué le vice-président à l'ingénierie de Champion, David Cataford. «[L'étude] viendra nous donner le coût plus définitif de capital nécessaire pour redémarrer, notamment», a-t-il ajouté.

Champion a mis la main en avril sur la mine près de Fermont pour 10,5 millions $ dans le cadre de la liquidation légale de Cliffs. La société, qui a créé l'entité Minerai de fer Québec, dont l'État est partenaire à 36,8 %, est depuis parvenue à garnir un bas de laine de 44 millions $ pour maintenir les installations en veilleuse pendant 24 mois.

«Le nerf de la guerre»

D'ici là, Champion rêve de réunir les conditions gagnantes pour relancer son acquisition. L'étude de faisabilité nécessaire pour y arriver, donc, a été scindée en quatre volets, dont l'analyse du circuit de récupération du minerai, «le nerf de la guerre», selon M. Cataford, pour tirer son épingle du jeu dans le contexte mondial.

Champion a retenu les services de la société australienne, Mineral Technologies, qui se spécialise dans les procédés de récupération des minéraux. Un échantillon de 12 tonnes extraites du site du lac Bloom a déjà été envoyé en Australie pour mener une série de tests dans son usine-pilote. «C'est pour être capable de prédire nos performances», dit-il.

Le coût pour extraire le produit du gisement est le même, qu'il finisse en résidu ou en minerai de fer, illustre M. Cataford. «C'est pourquoi il faut avoir le plus haut taux de récupération possible», lance-t-il. À la reprise des activités, la minière espère d'ailleurs récupérer 10 % de plus de minerai à l'étape de la concentration.

La société estime qu'elle pourrait envisager une reprise de ses opérations avec un prix du fer qui se maintiendrait entre 50 et 60 $ la tonne. «C'est toujours la cible, mais c'est l'étude de faisabilité qui va le confirmer.» Pour l'heure, la tonne de fer se négocie autour de 55 à 60 $, mais les marchés restent fragiles.

«Le travail qu'on fait présentement, c'est de positionner le projet du lac Bloom à un coût d'opération le plus faible possible pour redémarrer dans les plus brefs délais», a assuré M. Cataford, sans vouloir «créer d'attente sur une date». Champion évalue déjà que la relance se chiffrerait «en dizaines de millions et non en centaines de millions».

Québec a investi 14 millions $ dans Minerai de fer Québec par l'entremise du fonds Capital Mines Hydrocarbures et 6 autres millions dans le montage financier de 30 millions $, ficelé par Champion après l'achat de la mine. Les discussions se poursuivent avec Investissement Québec pour l'octroi d'un prêt de 6 millions $.

Champion embauche une quarantaine de travailleurs à son site minier de Fermont. L'étude de faisabilité doit être livrée au début 2017.

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