Le projet d'expansion Wabush 3 sur la glace

Le développement de la fosse Wabush 3 prolongerait... (fournie par Rio Tinto IOC)

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Le développement de la fosse Wabush 3 prolongerait la vie de la mine du Labrador d'une douzaine d'années.

fournie par Rio Tinto IOC

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<p>Fanny Lévesque</p>
Fanny Lévesque

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Le Soleil

(Sept-Îles) Une performance inférieure aux attentes et des «accidents potentiellement mortels» forcent Rio Tinto IOC à mettre sur la glace son projet d'expansion Wabush 3, une pierre angulaire pour la pérennité de la minière.

Dans une note interne, le président et chef de la direction Kelly Sanders met les pendules à l'heure et réclame à ses 2335 employés d'être plus performants et vigilants en matière de sécurité. «Au cours des huit dernières semaines, IOC a enregistré plusieurs accidents potentiellement mortels [...] impliquant des camions miniers», écrit-il. 

«Aucun employé n'a été blessé, et nous avons été en mesure de tirer des leçons, sans avoir eu à faire face à une tragédie», poursuit le grand patron, ajoutant qu'il «est essentiel de [se] recentrer et redresser la situation». C'est que Rio Tinto IOC mire le développement de la fosse Wabush 3, qui prolongerait la vie de la mine d'une douzaine d'années. 

Le projet évalué à 75 millions $ a déjà reçu l'appui des actionnaires «encouragés par l'amélioration de la performance» de 2015. L'an dernier, la production d'IOC a bondi de 24 % pour atteindre 17,8 millions de tonnes. Mais les deux premiers trimestres de 2016 ont été «inférieurs aux prévisions», mentionne M. Sanders. 

«Malgré son importance, cette amélioration ne nous a pas permis d'atteindre la capacité de production de 23 millions de tonnes par année prévue et liée aux investissements de 2,2 milliards $ engagés de 2009 à 2013», explique-t-il. Selon lui, IOC a été en mesure de tenir le rythme sur de «courtes périodes», mais pas de «manière constante».  

Manque de «crédibilité»

«Nous devons gagner davantage de crédibilité», martèle M. Sanders pour que Wabush 3 puisse aller de l'avant. «Il sera plus simple de prendre cette décision lorsque nous aurons prouvé notre capacité à offrir une performance supérieure et constante sur les aspects que nous pouvons contrôler en matière de sécurité, de production et de coûts.» 

Le syndicat s'est dit «très déçu» que la minière «pointe les employés» pour expliquer la suspension du projet et non «les raisons économiques» dans le contexte où tous les joueurs jonglent avec la chute du prix du fer. «L'atteinte d'objectifs et l'inconnu pour l'avenir» augmentent le stress des travailleurs, selon Euclide Haché des Métallos. 

Le représentant des syndiqués au Labrador, où se trouve le gisement minier d'IOC, fait aussi valoir que plusieurs de ses travailleurs sont «fatigués» et dénonce par le fait même un manque de main-d'oeuvre. M. Haché affirme que les relations «ne sont pas roses» avec l'employeur et l'invite à être «plus flexible» pour trouver des solutions. 

Rio Tinto IOC refuse pour sa part de «débattre des enjeux de travail sur la place publique». Dans sa note interne, Kelly Sanders rappelle que les opérations incombent aux dirigeants, aux cadres et aux employés. «Acceptons ce mandat avec sérieux et relevons avec détermination, sans faille, le défi de prouver notre capacité véritable», lance-t-il. 

En mai, Rio Tinto IOC avait choisi de retarder la décision d'approuver le développement de Wabush 3, notamment en raison du déficit de la production et de «l'incapacité de livrer la quantité et la qualité de produits planifiés». Cette fois-ci, la minière explique que le projet est plutôt suspendu pour une durée indéterminée.

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