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Le chemin de fer Arnaud passe au provincial

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Le chemin de fer Arnaud acheté par le gouvernement du Québec est maintenant de juridiction provinciale.

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Fanny Lévesque

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Le Soleil

(SEPT-ÎLES) Le stratégique chemin de fer Arnaud, le seul qui atteint le bout de la Pointe-Noire de Sept-Îles, un secteur névralgique pour tout le déploiement du Plan Nord, passe au provincial, a appris Le Soleil.

La voie ferrée de juridiction fédérale, dont l'absence d'accès à une simple portion a compromis pendant des mois l'atteinte du nouveau mégaquai multiusager du port de Sept-Îles, forçant même la ministre des Transports de l'époque, Lisa Raitt, à intervenir pour dénouer l'impasse, relève désormais de la province. 

Il faut dire que l'eau a coulé sous les ponts depuis le litige qui opposait la minière Cliffs Natural Resources et le Port de Sept-Îles. En 2014, le géant américain a tiré un trait sur ses activités au pays en fermant notamment sa mine du lac Bloom et plaçant ses actifs de Pointe-Noire sous la protection de la Loi sur les arrangements avec les créanciers. 

C'est l'État qui a mis la main sur les infrastructures au coût de 66,75 millions $, dont le chemin de fer Arnaud, justement pour en assurer l'accès à long terme. «C'est la logique d'achat du site», a expliqué Pierre Bolduc, directeur général de la Société ferroviaire et portuaire de Pointe-Noire, l'entité qui regroupe les actifs achetés. 

Le nouveau propriétaire s'est adressé à la Commission des transports du Québec pour la délivrance du certificat d'aptitude, qui lui permet d'exploiter le chemin fer, un droit retiré à Cliffs, en août 2015, par l'Office des transports du Canada parce que la minière n'avait pas démontré détenir l'assurance responsabilité nécessaire à ses activités. 

Une porte ouverte, selon M. Bolduc pour «migrer vers le provincial» puisque le chemin de fer Arnaud ne répondait plus aux critères requis par Ottawa. «On ne traverse pas de province, on reste dans notre propre réseau». La désignation «ouvrage à l'avantage général du Canada» donnée en 1959 peut aussi ne plus s'appliquer lors de cession.

Plein accès 

Même si le chemin de fer Arnaud ne sera plus appelé dans le jargon, un common carrier, permettant à d'autres utilisateurs de l'emprunter, l'accès à la Pointe-Noire ne risque plus d'être compromis, assure M. Bolduc. «Nous sommes dans un mode très, très coopératif, de maximisation des actifs. Le but est complètement différent», dit-il. 

À preuve, les premières tonnes de minerai de fer, acheminées par Tata Steel Minerals Canada, ont roulé lundi vers la Pointe-Noire. L'État est d'ailleurs toujours à la recherche de joueurs privés qui deviendront partenaires d'une société en commandite. «Il faut maintenir l'accessibilité au plus grand nombre d'entreprises», lance M. Bolduc. 

En redonnant accès au chemin de fer, Québec a aussi remis «sur la carte» l'utilisation du traversier-rail qui relie Pointe-Noire au réseau ferroviaire du CN à Matane. Jeudi, trois clients ont expédié une dizaine de wagons déjà. «C'est un service connexe pour un grand nombre d'entreprises, qui pourront être plus compétitives», souligne le directeur général. 

Le chemin de fer Arnaud relie le tracé de QNS&L (qui rejoint le Labrador) à Sept-Îles. L'Office des transports du Canada confirme être en «discussions» avec la Commission des transports du Québec pour déterminer la «compétence» du tracé. La Commission a délivré le certificat d'aptitude à Québec, le 20 juillet.

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