Le nouveau propriétaire de la mine du lac Bloom optimiste

Le président du conseil d'administration et président-directeur général... (Collaboration spéciale Fanny Lévesque)

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Le président du conseil d'administration et président-directeur général de Champion Iron Limited, Michael O'Keeffe, et le vice-président à l'ingénierie, David Cataford.

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Fanny Lévesque

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Le Soleil

(Fermont) L'horizon d'une relance de la jeune mine du lac Bloom n'est peut-être pas si lointain. Son nouveau propriétaire, Champion Iron Limited, ne se laisse pas décourager par la débâcle du fer et planche activement sur le redémarrage du site minier, dont la fermeture a renvoyé 550 travailleurs à la maison.

Champion Iron Limited a profité de la liquidation légale de Cliffs Natural Resources pour mettre la main sur la mine de Fermont, quasi flambant neuve, pour 10,5 millions $, en avril. Avec l'aide de Québec, la société junior est parvenue à garnir un bas de laine de 44 millions $ pour, à tout le moins, maintenir les installations en veilleuse pendant 24 mois. 

Mais les visées de Champion sont beaucoup plus ambitieuses. La minière, qui a créé l'entité Minerai de fer Québec, dont l'État est partenaire, a l'intention de rouvrir les machines dès que les «conditions vont le permettre», a affirmé le vice-président à l'ingénierie, David Cataford, en marge d'une visite médiatique du site, mardi. 

«On voit que les installations ici sont prêtes à être redémarrées», a-t-il poursuivi. En effet, sur le terrain, rien ne pouvait laisser croire que Cliffs tirerait un trait sur les activités de sa mine, payée 4,9 milliards $ en 2011. Les équipements sont toujours bel et bien en place, tout comme le matériel nécessaire à la phase 2 sur laquelle tablait la minière.

«Ici, l'argent a déjà été investi», n'hésite pas à dire le président-directeur général et président du conseil d'administration de Champion Iron Limited, Michael O'Keeffe, qui évalue que les activités pourraient reprendre avec un prix du fer oscillant entre 50 et 60 $ la tonne, «qui se maintiendrait sur le long terme», nuance-t-il.

Pour l'heure, la tonne de fer se négocie autour de 50 $, mais son prix a chuté sous la barre des 40 $ en décembre. «La priorité sera de faire fonctionner avec succès la phase 1», a indiqué le pdg. Donc pas question d'investir maintenant dans la deuxième phase d'expansion, complétée à plus de la moitié par Cliffs. 

«Ce dont nous avons besoin pour redémarrer se chiffre en dizaines, et non en centaines de millions», a précisé M. Cataford. Impossible d'aller plus loin avant que l'ingénierie de détails ne soit terminée, «l'une des prochaines étapes», ajoute-t-il. C'est que Champion compte redéfinir complètement le circuit de récupération du minerai avant une reprise.

Amélioration technologique

Le nerf de la guerre résidera d'ailleurs dans cette amélioration technologique qui permettra à la société de récupérer 10 % plus de minerai de sa production, dont la teneur en fer est supérieure à 66 %. «Ça va nous permettre d'être plus compétitifs» et d'avoir moins de perte à l'étape du «nettoyage» du minerai, explique-t-il. 

Minerai de fer Québec est copropriété de Champion et du gouvernement du Québec, qui possède 36,8 % des actions. Le gouvernement a, par l'entremise du fonds Capital Mines Hydrocarbures, investi 14 millions $ dans la nouvelle entité et 6 autres millions dans le montage financier de 30 millions $, ficelé par Champion. 

Une quarantaine d'employés sont toujours en poste à Fermont pour assurer le maintien des installations depuis leur fermeture, en décembre 2014.

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