Mine du lac Bloom sous la protection de la loi: drame sur la Côte-Nord

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Cliffs Natural Resources a mis sous la protection de la Loi sur les arrangements avec les créanciers le groupe minier du lac Bloom.

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Fanny Lévesque

Collaboration spéciale

Le Soleil

(Sept-Îles) La mise sous la protection de la Loi sur les arrangements avec les créanciers du groupe minier du lac Bloom pourrait bien être le coup de grâce d'entreprises locales. À Sept-Îles, le désarroi est palpable parmi les 125 commerces qui attendent toujours d'être payés par Cliffs Natural Resources.

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Trois des intervenants du comité d'urgence Cliffs, le maire de Sept-Îles, Réjean Porlier, accompagné du maire de Fermont, Martin Saint-Laurent et du président de Développement économique Sept-Îles, Luc Dion

Collaboration spéciale Fanny Lévesque

Les entrepreneurs de la région n'avaient pas le coeur aux entrevues, au lendemain de l'annonce de la minière américaine. Les créances se comptent en millions de dollars pour certains. Le coup est dur à prendre dans une économie qui tourne déjà au ralenti avec la chute du marché du fer. Il y a urgence d'agir selon le milieu socioéconomique, qui exige une rencontre avec le gouvernement du Québec. 

«Il va y avoir des impacts à court terme», affirme le vice-président de la Chambre de commerce, Marc Brouillette. «Ces impacts seront conséquents de la durée des procédures [de Cliffs] avant d'en arriver à un arrangement ou un dénouement final», a-t-il fait valoir lors d'un point de presse du comité d'urgence Cliffs, créé dans la foulée de la décision de la société d'interrompre ses activités à Sept-Îles et à Fermont. 

Ces villes minières, pourtant au centre du Plan Nord, sont loin de vibrer au rythme du Klondike promis. La fermeture de la jeune mine du lac Bloom s'est accompagnée à elle seule de la perte de 600 emplois. «On a une minière qui est installée», indique le maire de Fermont, Martin St-Laurent. «On espère que le gouvernement fera la part des choses avant de développer le reste du Nord parce que là, on est à la première étape du Plan Nord.» 

La municipalité de Fermont risque d'ailleurs gros dans la restructuration légale de Cliffs, qui a suspendu le temps d'en venir à un arrangement, le paiement de ses taxes foncières. «Ç'a des conséquences importantes, Cliffs paye 4,9 millions $ en taxes, sur un budget de 14,3 [millions $]. C'est certain qu'on va avoir beaucoup de travail à faire», explique le maire de la ville de quelque 3000 âmes.  

Lueur d'espoir 

Le comité d'urgence continue de fonder ses espoirs sur la relance des activités de la mine. Depuis l'annonce de sa fermeture en décembre, Investissement Québec a déployé son groupe tactique d'intervention économique pour trouver un acheteur, en vain jusqu'à présent. «Hier, on a été abattus par la nouvelle, ça nous a jeté à terre, confie le coordonnateur du syndicat des Métallos, Dominic Lemieux. 

«Mais, s'il y a une lueur d'espoir, c'est que la compagnie ne ferme pas la porte à un repreneur potentiel. Ça nous laisse même entrevoir que ses démarches pourraient faciliter une transaction [...] Ce n'est pas négatif en soi, ce qu'on déplore, ce sont les délais qui vont se rattacher à tout ça», ajoute-t-il. 

La protection légale de Cliffs Natural Resources épargne pour l'instant les installations de Sept-Îles, ce qui laisse néanmoins «un de vide qu'il faut combler rapidement», souligne le président de Développement économique Sept-Îles, Luc Dion. «C'est aussi dans cet esprit-là que le gouvernement doit agir promptement.» 

Cliffs possède, il faut le rappeler, des acquis «stratégiques» donnant accès à la Pointe-Noire, dont un chemin de fer atteignant le futur quai multiusager du port de Sept-Îles.

Le ministre Daoust lance un appel à la patience

Malgré le signal d'alarme lancé par Sept-Îles et Fermont, le ministre Jacques Daoust demande aux entrepreneurs fragilisés par l'arrêt des activités de Cliffs Natural Resources de faire preuve d'encore un peu de patience. Selon lui, le processus judiciaire entrepris par la minière ne peut qu'accélérer la suite des choses. 

L'appel à l'aide du milieu socioéconomique est «légitime», a affirmé au Soleil le ministre de l'Économie, de l'Innovation et de l'Exportation, qui assure suivre l'évolution du dossier d'heure en heure. «Mais, à mon avis, les délais auraient été encore plus longs si Cliffs ne s'était pas placé sous la protection de la loi», indique-t-il. 

Jacques Daoust voit jusque dans cette démarche une ouverture de possibilités que la société n'offrait peut-être pas. «La compagnie pouvait avoir la volonté de ne pas vouloir régler, mais le syndic ou le juge, eux, leur seule raison d'être sera de régler le problème, explique-t-il. Il faut voir ceci comme une transition.» 

«L'entonnoir du Plan Nord»

Québec et son bras économique ne ferment d'ailleurs pas la porte à se porter acquéreur de portions de la Pointe-Noire, où se trouvent les installations de Cliffs et la portion de son fameux chemin de fer, qui empêche l'accès au quai multiusager du port de Sept-Îles. «L'entonnoir du Plan Nord, c'est Sept-Îles. [...] Une chose est certaine, c'est qu'il faut que le blocage auquel se bute le Port depuis des années ne revienne jamais.» 

Daoust assure également poursuivre ses efforts pour sauver la mine du lac Bloom et les 600 emplois qui s'y rattachent. Selon lui, la baisse du dollar canadien vient donner «un peu d'air» à la possibilité de la relance.

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