Les expos agricoles, qu'ossa donne?

Depuis que l'expo-agricole s'est déplacée de Québec vers... (Photothèque Le Soleil, Patrice Laroche)

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Depuis que l'expo-agricole s'est déplacée de Québec vers Montmagny, les gens ont déserté l'évènement. Selon des données de l'Association des expositions agricoles du Québec, «il ne rentrait que 10 000 ou 12 000 personnes à Montmagny.

Photothèque Le Soleil, Patrice Laroche

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(Québec) Devant la difficulté d'attirer monsieur et madame Tout-le-monde aux grandes foires agricoles, les organisateurs d'expositions et les producteurs qui y participent se questionnent de plus en plus sur leur rôle auprès de la population. Une réflexion amorcée bien avant que Montmagny n'annonce, vendredi, qu'elle abandonnait l'exposition provinciale.

André Labonté, président de l'Association des expositions agricoles du Québec (AEAQ), n'a pas caché sa surprise d'apprendre que la Société d'agriculture du comté de Montmagny (SACM) jetait l'éponge et larguait l'organisation de la grande finale provinciale du concours de jugements d'animaux, prévue à la fin août.

Mais d'un autre côté, les chiffres parlaient d'eux-mêmes, selon lui. «Il ne rentrait que 10 000 ou 12 000 personnes à Montmagny. Avant, ça marchait fort parce que c'était à Québec [Expo Québec], où il y a un gros bassin de population. Mais c'est difficile de faire traverser le pont aux gens de Québec», a analysé M. Labonté.

Une rencontre de l'AEAQ est prévue cette semaine et la préparation d'un plan B devrait être à l'ordre du jour. Avec si peu de préavis et à quelques semaines de l'été, il faudra faire vite sinon l'exposition provinciale, la plus importante de la saison, risque d'être annulée. «On va en discuter et voir si on est capable de faire quelque chose qui se tient cette année. Si c'est pour être trop bric-à-brac, ça va aller à l'année prochaine.»

La SACM a notamment invoqué l'incertitude financière et un achalandage anémique pour justifier l'abandon de l'événement provincial. Sur l'achalandage, M. Labonté admet qu'il faut peut-être repenser les orientations à donner aux événements agricoles afin d'attirer les citoyens, et plus particulièrement les citadins.

La tenue d'une finale québécoise pour tous les jugements d'animaux, principale activité de l'exposition provinciale, est au coeur du questionnement. «Est-ce qu'en 2016, c'est encore pertinent de tenir toutes les finales à un seul endroit, alors qu'il y a de moins en moins de producteurs?» se demande M. Labonté.

Qui plus est, ce dernier voit les concours comme une attraction de niche, spécialisée. C'est aussi l'attraction la plus coûteuse pour les organisateurs. «On ne peut pas vivre juste avec des jugements d'animaux. Ça prend d'autres choses qui attirent les gens.»

Depuis deux ans

À ce sujet, l'AEAQ, l'Union des producteurs agricoles et le ministère de l'Agriculture, des Pêcheries et de l'Alimentation du Québec (MAPAQ) sont en réflexion depuis deux ans, selon M. Labonté.

«Les gens ne sont plus autant en contact avec le milieu agricole. Ils n'ont pas tous les mêmes questions», remarque-t-il. L'Association songe donc, avec ses partenaires, à développer une dimension plus éducative. «Les gens voient des choses dans les journaux et aux nouvelles, comme l'histoire du Round-up [pesticide] et la mortalité des abeilles. Il faut aussi leur expliquer du point de vue des agriculteurs», cite M. Labonté en exemple. «On veut expliquer aux gens comment les agriculteurs travaillent.»

Sur l'incertitude financière, André Labonté affirme que toutes les foires ont le même problème en vertu du programme de soutien actuellement en place. «Depuis deux ans, on reçoit notre financement une année à la fois», a-t-il expliqué.

L'AEAQ est présentement en discussions avec le MAPAQ pour que soit mis sur pied un plan d'aide de trois ans. M. Labonté est optimiste et s'attend à une annonce en ce sens dans les prochains jours.

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