Expo Québec: les «voireux» laissés en plan

Lundi, Le Soleil révélait que les visiteurs désertent... (Photothèque Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve)

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Lundi, Le Soleil révélait que les visiteurs désertent l'événement. Une baisse d'achalandage de 45 % depuis 2008. Cet été seulement, la décrue a été de 26 %.

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(Québec) En montrant la porte au monde agricole et en fixant un prix unique donnant un accès illimité aux attractions d'Expo Québec, la fête foraine a laissé sur la touche une clientèle importante : les «voireux».

«On les a délaissés», évalue le copropriétaire de Beauce Carnaval, Jacques Vallée. L'entreprise fournit la moitié des manèges de l'événement. Elle y est présente depuis plus de 40 ans. Et depuis deux étés, l'homme constate qu'un pan des habitués ne se déplace plus. Qui? Ceux qui aimaient s'immerger dans l'ambiance foraine, voir les animaux, visiter des exposants, mais qui ne voulaient pas nécessairement payer le plein tarif donnant accès à toutes les attractions et les manèges. «C'était une belle clientèle.» Beaucoup avaient plus de 50 ans.

Lundi, Le Soleil révélait que les visiteurs désertent l'événement. Une baisse d'achalandage de 45 % depuis 2008. Cet été seulement, la décrue a été de 26 %.

En 2013, la Ville de Québec avait négocié un virage important. Les vaches et les poules ont été évacuées. On a alors décidé de cibler la clientèle familiale. Aussi, la grille tarifaire a été complètement revisitée, rappelle un porte-parole de la municipalité, David O'Brien. 

Avant, il y avait un prix pour entrer à l'Expo et un supplément pour l'accès aux manèges. Un curieux, adulte, pouvait donc visiter le site pour environ 15 $, sans être obligé d'acheter des coupons ou un bracelet donnant accès aux manèges. «Mais à partir de 2013, la tarification a été unifiée», note M. O'Brien. On a demandé de payer plus de 25 $ à tous les participants. «Pour un seul prix, vous aurez un accès illimité : site, spectacles, manèges», vantait la programmation.

En 2013, le déficit a été de 1,1 million $. Le bilan de 2014 n'a pas été dévoilé.

La météo aussi

La forte chute de l'achalandage ne peut pas être imputée seulement au changement de concept, indique toutefois Jacques Vallée, de Beauce Carnaval. L'été dernier, la météo décevante des premiers jours a fait fuir la clientèle. «Il a mouillé toute la première fin de semaine! Je pense que c'est le principal facteur.»

Sa soeur et copropriétaire, Paule Vallée, confirme. Elle était dans un festival de montgolfières d'envergure avec d'autres manèges, dans une autre ville. «La fin de semaine, il a tellement plu. C'était une très, très mauvaise fin de semaine. On n'a pas pu reprendre notre achalandage après. Pour un événement extérieur comme ça, la température c'est un très, très gros facteur.»

La pluie n'explique cependant pas à elle seule la décroissance. Peut-être que la Ville est allée trop loin trop vite, avance Jacques Vallée. «Ils ont fait un virage à 180 degrés avec Expo Québec.» Pourtant, la formule agricole avait fait ses preuves depuis 101 ans, fait-il remarquer. On ne peut pas chambarder un concept autant sans s'attendre à des contrecoups, selon lui. «Je pense qu'on les vit.»

Tout n'était pas parfait. «C'est sûr qu'il y avait des améliorations à apporter. [Mais] on ne biffe pas tout ce qu'on a fait pendant 100 ans du revers de la main. [...] C'est un avertissement que Expo Québec a eu.»

Ailleurs au Québec, les événements se maintiennent, observe-t-il. Tous n'ont pas autant d'ampleur qu'Expo Québec, mais les fêtes foraines attirent en moyenne 40 % des habitants dans un rayon de 50 kilomètres du site. 

Il n'y a «absolument pas» de décrue comparable dans les autres marchés, acquiesce Paule Vallée. «Les manèges ont toujours la cote. On n'a pas de baisse. C'est quelque chose que les gens aiment.»

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