Groupe Athos achète Lépine Cloutier et Urgel Bourgie

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En 2008, alors que  Michel Boutin et ses associés venaient d'acquérir la Maison Gomin (photo), ceux-ci avaient déjà comme vision de créer une bannière panquébécoise. Le Groupe Athos est né deux ans plus tard.

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(Québec) Deux fleurons de l'industrie funéraire, Lépine Cloutier à Québec et Urgel Bourgie à Montréal, viennent de passer aux mains du Groupe Athos, propriété de neuf hommes d'affaires de la capitale.

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Michel Boutin, pdg du Groupe Athos, et Yvan Rodrigue, président de Lépine Cloutier et d'Urgel Bourgie

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Avec cette transaction, évaluée à plusieurs dizaines de millions de dollars, Athos détient maintenant près de 45 % du marché funéraire à Québec et 25 % à Montréal. D'autres acquisitions un peu partout en province sont également à prévoir.

«La grenouille vient d'avaler le boeuf», a commenté Michel Boutin, président-directeur général du Groupe Athos, visiblement très ému d'officialiser ce qui avait filtré dans les médias une dizaine de jours plus tôt. Lépine Cloutier regroupe 9 établissements dans la capitale alors qu'Urgel Bourgie en compte 19 dans la métropole. Les deux maisons funéraires étaient depuis 2002 sous la gouverne de Services Commémoratifs Célebris, une entreprise canadienne, après avoir été propriétés du groupe américain Stewart pendant six ans.

L'achat par le Groupe Athos marque donc le retour des deux institutions, présentes dans le paysage québécois depuis plus ou moins un siècle et demi, aux mains d'actionnaires du Québec.

La Corporation des thanatologues du Québec a salué ce qu'elle qualifie de «la plus importante transaction dans le domaine funéraire québécois survenue au cours de la dernière décennie». La présidente, Valérie Garneau, ne craint pas un éventuel monopole de la part du Groupe Athos, affirmant que la tendance pour les salons funéraires est plus en plus de se regrouper pour faire face à la concurrence.

Expansion... et fermetures

Le montant total de la transaction n'a pas été dévoilé en conférence de presse, mais il pourrait atteindre entre 50 et 70 millions $. La Banque Nationale du Canada, Roynat et le Fonds de solidarité FTQ en sont parties prenantes.

Le Groupe Athos, fondé en 2010, gère également la Maison Gomin et le Complexe de la Cité à Québec, ainsi que la maison funéraire Gilbert & Turgeon à Lévis. Le pdg Michel Boutin a fait savoir que d'autres acquisitions, à Laval, à Trois-Rivières, à Sherbrooke et en Outaouais, entre autres, pourraient avoir lieu prochainement.

M. Boutin n'a pas caché non plus que de petits salons funéraires vont devoir graduellement fermer leurs portes afin de favoriser le regroupement de «tous les services sous un même toit».

Yvan Rodrigue, président de Lépine Cloutier et d'Urgel Bourgie, affirme que cet exercice de rationalisation et d'intégration avait été entrepris il y a longtemps déjà. «Dans les 10 ou 15 dernières années, du côté de Montréal, on a fermé une vingtaine de salons, puis dans la région de Québec, on en a fermé sept ou huit, indique-t-il. On avait des petits salons de quartier qui ne rendaient plus vraiment service aux gens, donc on a construit de plus gros salons, comme le complexe La Souvenance.»

Le milieu funéraire représente une industrie de 30 millions $ au Québec, avec plus de 60 000 personnes qui décèdent chaque année. Selon l'Institut de la statistique du Québec, ce nombre pourrait atteindre le cap des 100 000 en 2040.

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