Nombreux reports pour les midibus

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À l'été 2013, la Ville de Saguenay a mis à l'essai une version chinoise du midibus, le Vicinity, qui peut transporter jusqu'à 40 passagers.

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(Québec) La route est longue vers les midibus hybrides. Le Réseau de transport de la Capitale (RTC), qui veut en acheter une trentaine, a reporté cinq fois la date de clôture de l'appel d'offres lancé en avril. Il a aussi accepté de revoir le calendrier de livraison, si bien que cela pourrait prendre jusqu'à trois ans pour recevoir les véhicules.

En retirant les Écolobus des rues du Vieux-Québec, en janvier, le président du RTC, Rémy Normand, parlait d'intégrer les petits autobus - ils font environ 30 pieds de long, soit 10 de moins que les bus standards - à la flotte régulière dès 2016. Lors de la publication de l'appel d'offres, le 13 avril, leur arrivée a été repoussée à 2017, au mieux.

En effet, l'échéancier initial obligeait la livraison d'un premier véhicule dans les 15 mois suivant la conclusion du contrat. Un délai supplémentaire de neuf mois s'appliquait pour les 23 autres.

L'échéancier révisé prévoit maintenant que la tête de série soit livrée au «maximum» 18 mois après signature. Pour les midibus suivants, la limite est portée à 36 mois. Entre les deux, il y aura une série de tests sur le terrain pour s'assurer que le produit respecte le devis et répond aux besoins. Huit véhicules sont toujours en option, ce qui pourrait porter le total de la commande à 32.

Les citoyens de Québec pourraient ainsi devoir attendre 2018, voire 2019, avant de remarquer la présence des midibus dans les rues du Vieux-Québec et des quartiers centraux, où ils doivent être déployés. Car le contrat n'est pas sur le point d'être signé. Le RTC a repoussé cinq fois la date de clôture de l'appel d'offres. Au départ, les soumissions devaient être reçues au plus tard le 8 mai. L'échéance est maintenant fixée au 29 juillet.

Plusieurs précisions ont aussi été apportées au document initial de 200 pages décrivant le véhicule recherché, notamment quant à la durée des garanties et divers détails techniques allant de la largeur des portes au type de pneus en passant par la couleur du tissu pour le pare-soleil. Le plus souvent, ces précisions font suite à des requêtes des entreprises intéressées.

Avant le dernier report, le directeur général du RTC, Alain Mercier, justifiait ces changements par le fait qu'il s'agit d'un contrat très particulier. Le transporteur public est le premier au Québec à commander des midibus en nombre significatif. Il a choisi de répondre à toutes les questions des fabricants pour s'assurer d'obtenir le meilleur produit et un maximum de concurrence. «On veut bien faire les choses», a résumé M. Mercier.

Soumissions reçues

Des mois seront nécessaires pour éplucher les soumissions reçues et déterminer le gagnant. La société de gestion et d'acquisition de véhicules de transport AVT, qui dessert les neuf sociétés de transport du Québec, continuera d'appuyer le RTC. Très présents lors de la préparation de l'appel d'offres, ses experts inspecteront aussi le premier midibus et le mettront à l'épreuve.

Le directeur technique d'AVT, Serge Carignan, a déjà expliqué au Soleil que la petite quantité de véhicules commandés pourrait faire hésiter les constructeurs ayant des ajustements à faire à leur produit pour percer le marché canadien.

Deux des plus gros fabricants d'autobus canadiens, NovaBus et New Flyer, ne produisent pas de midibus hybrides. Des manufacturiers existent aux États-Unis et en Europe, mais ils sont soumis à l'obligation d'inclure au moins 20 % de contenu canadien dans leurs véhicules.

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