Pont de Québec: sur les traces d'un géant

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Parmi les huit ponts de Ralph Modjeski présentés dans le documentaire du couple Myszinski, le pont de Québec apparaît comme le plus négligé.

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(Québec) Des documentaristes américains sont passés par Québec, cette semaine, pour tourner des images et recueillir des témoignages sur le pont de Québec. Des séquences apparaîtront dans leur film sur Ralph Modjeski, ingénieur prolifique qui a complété la deuxième mouture -celle qui a tenu le coup - du plus long pont cantilever au monde.

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«Ce [le pont de Québec] fut un point tournant dans sa carrière» - Basia Myszinski, coréalisatrice, avec son conjoint Leonard, d'un documentaire sur les réalisations de l'ingénieur du pont de Québec, Ralph Modjeski

Photo Le Soleil, Erick Labbé

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Cette photo, prise en 1917, montre les dernières étapes de la reconstruction du pont de Québec.

Archives Le Soleil

Basia et Leonard Myszinski, partenaires derrière la caméra et dans la vie, voulaient absolument passer par Québec pour voir cet ouvrage d'art qui a propulsé la carrière, déjà bien lancée, de leur sujet plus grand que nature. «Ce fut un point tournant pour lui», n'hésite pas à dire Mme Myszinski, parlant de Ralph Modjeski comme si elle le connaissait intimement.

C'est presque le cas après avoir lu quantité d'écrits sur son travail et sa vie, rencontré ses descendants, consulté ses plans et survolé les ponts qu'il a construits. La productrice souligne d'ailleurs que la médiatisation de la construction, de l'effondrement et de la reconstruction du pont de Québec, au début des années 1900, lui a été d'un grand secours. Les archives sur cette période de la carrière de l'illustre ingénieur abondent. «Et après, partout où il passait, il faisait les journaux», dit-elle.

Pour les gens de l'époque comme pour la documentariste, Modjeski est devenu après l'épisode de Québec un «problem solver», la personne qui résout les problèmes. Pas surprenant, selon elle, considérant les connaissances de l'ingénieur, mais aussi son sens des responsabilités. Au début du 20e siècle, après plusieurs catastrophes, la notion de responsabilité professionnelle faisait son chemin dans la tête des ingénieurs et Modjeski y croyait fermement.

Mme Myszinski est loin de penser que son protégé a fait preuve d'un excès de prudence en construisant un pont aussi robuste - l'épaisseur de l'acier et le nombre de boulons apparaissaient exagérés aux yeux de certains. Elle avance plutôt qu'il était visionnaire et qu'il avait prévu le développement économique et la popularité de l'automobile.

Elle attribue d'ailleurs à ce visionnaire le mérite d'avoir non seulement construit des ponts entre deux rives, mais d'avoir unifié des populations et ouvert la voie au progrès tout en inscrivant ses ouvrages dans l'environnement auquel ils étaient destinés.

Le plus négligé

Cela dit, des huit ponts de Modjeski qui feront partie du documentaire Bridging Urban America : The Story of Master Engineer Ralph Modjeski, celui de Québec, le seul au Canada, est apparu le plus négligé.

Le couple Myszinski savait qu'il trouverait le pont couvert de rouille. Mais comme les extrémités ont été repeinturées, ils ont cru en l'approchant que la grogne citoyenne était exagérée. Ils ont vite déchanté au cours de la traversée. «Ma réaction est passée de "wow" à "qu'est-ce qui se passe ici?"», résume la femme. En entrevue, elle tente de comprendre les implications politiques, suggère un péage, pour finir par dire que «ça n'a pas de sens de ne pas prendre soin de ponts comme ça».

Produire un documentaire demande beaucoup d'argent. Les Myszinski font appel au financement populaire. La famille Modjeski, la communauté polonaise et des firmes de génie-conseil (dont Roche, qui a conduit les dernières inspections du pont) ont contribué. Si vous désirez donner, rendez-vous sur le site Facebook de Bridging Urban America.

Ralph Modjeski... - image 2.0

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Ralph Modjeski

Qui est Ralph Modjeski?

Ralph Modjeski (1861-1940), Rudolf Modrzejewski de son nom polonais, a immigré aux États-Unis à l'âge de 15 ans avec sa mère, une actrice réputée connue sous le nom d'Helena Modjeska.

Pianiste exceptionnel, il décide de devenir ingénieur en visitant l'exposition universelle de Philadelphie, en 1867. Le jeune homme diplôme de l'École des ponts et chaussées de Paris en 1885, alors que la France était réputée former les meilleurs ingénieurs.

Il travaille sept ans avec le maître ingénieur George S. Morrison, à Chicago, pour ensuite signer ses propres ouvrages. Ralph Modjeski a construit une quarantaine de ponts ferroviaires et routiers parmi les plus importants d'Amérique du Nord.

Le pont de Québec, la plus nordique de ses réalisations, a largement contribué à sa renommée. Modjeski est entré en scène après l'effondrement en 1907 de la structure en construction. Cette tragédie a causé la mort de 76 travailleurs. L'ingénieur a repris le design du pont conçu par son compatriote Theodore Cooper, mais a refait les plans et les calculs de charge. Un deuxième accident s'est produit lors de l'élévation de la travée centrale, en 1916, tuant encore 13 ouvriers, mais l'erreur en était une de construction et non de conception.

Parmi les grands ouvrages de l'Américain, notons le pont Benjamin Franklin qui relie le New Jersey à la Pennsylvanie, le pont Broadway de Portland, en Oregon, et le pont Oakland Bay de San Francisco.

La firme Modjeski and Masters, dont le siège social se situe en Pennsylvanie, est toujours en activité et a signé l'un des derniers rapports sur l'état du pont de Québec, celui-là même qui a mené à la peinture inachevée de la structure en acier aujourd'hui rongée par la rouille.

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