Billets de 20$: un intrus dans votre portefeuille

On savait déjà que, petit à petit, «notre» érable à sucre national  perdait du... (Photothèque Le Soleil)

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(Québec) On savait déjà que, petit à petit, «notre» érable à sucre national perdait du terrain par rapport à une espèce envahissante, l'érable de Norvège. Ce que l'on ignorait, cependant, c'est que le nouveau venu est si pugnace et sans-gêne que, non content de bouter l'emblème canadien hors de ses forêts natales, il est aussi en voie de le supplanter sur... les billets de 20$!

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D'après ce qu'ont dénoncé hier divers experts à la chaîne publique anglophone CBC - et ce qu'ont confirmé au Soleil d'autres botanistes -, il semble bien que la Banque du Canada se soit trompée de feuille d'érable sur son nouveau billet en polymère, lancé l'automne dernier. En effet, la feuille que l'on voit au-dessus du gros «20» ressemble beaucoup plus à une feuille d'érable de Norvège (Acer platanoides) qu'à une feuille du sacrosymbolique érable à sucre (Acer saccharum).

La Banque du Canada se défend bien d'avoir commis un tel sacrilège, jurant qu'il s'agit en fait d'une version vertueusement «stylisée» de la sainte feuille, mais le résultat demeure: la feuille «suspecte» est nettement plus dentelée que celle de l'érable à sucre, et elle compte sept lobes (ou sept «bras») alors que la feuille du pauvre A. saccharum en a généralement cinq, dit le biologiste de l'Université de Montréal (U de M) Jacques Brisson.

En outre, ajoute-t-il, «ce billet de 20$ n'est qu'une nouvelle erreur qui vient s'ajouter à une longue liste». Il y a quelques années, dit-il, Postes Canada a imprimé plusieurs timbres (trois en 2003 et un en 2004) qui présentaient des feuilles d'érable de Norvège en prétendant qu'il s'agissait d'érable à sucre, et la Monnaie royale a fait la même erreur sur une pièce de 5¢ en argent en 2002.

M. Brisson, notons-le, a lui-même documenté le recul de l'érable à sucre dans certaines forêts au profit du A. platanoides. Ce dernier, en effet, est une espèce qui tolère remarquablement bien l'ombre, surtout en début de vie. Ses graines peuvent donc germer et faire des pousses qui «attendent», jusqu'à ce qu'un arbre mature (possiblement un érable à sucre) meure et tombe. La ou les pousses d'érable de Norvège se trouvent alors en excellente position pour occuper l'espace laissé libre, ce qui nuit beaucoup à la régénération des populations d'érables à sucre.

De son côté, sa collègue Jeanne Millet, chargée de cours à l'U de M et auteure du livre récent L'architecture des arbres des régions tempérées, a elle aussi «tiqué» sur cette feuille. «Je suis d'accord pour dire que ce n'est pas une feuille d'érable à sucre, c'est comme un mélange. Mon oeil accroche d'emblée sur l'aspect dentelé, qui me fait penser à la feuille de l'érable rouge. Mais c'est aussi une feuille dont les sinus sont arrondis [dont l'espace entre les lobes a une forme arrondie], ce qui est une caractéristique de l'érable à sucre. Et il est possible que la feuille d'érable à sucre ait sept lobes, mais c'est rare. D'habitude, elle en a cinq, et c'est surtout l'érable de Norvège qui a des feuilles comme ça. [...] Donc, je veux bien croire qu'ils ont voulu styliser la feuille de l'érable à sucre, mais si c'est un symbole qui est censé nous représenter, il me semble qu'ils auraient pu consulter un botaniste», dit-elle.

Autre source: Ann F. Rhoads et Timothy A. Block. «Norway Maple», DCNR Invasive Exotic Plant Tutorial, Pennsylvania Departement of Conservation and Natural Resources, 2002, www.dcnr.state.pa.us/forestry/invasivetutorial/norway_maple.htm

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