Un huitième continent a-t-il vraiment été découvert?

Selon des géologues, de nouvelles connaissances sur la... (123rf, Winston Tan)

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Selon des géologues, de nouvelles connaissances sur la Nouvelle-Zélande permettent de considérer cette région du globe comme la pointe d'un ancien continent baptisé Zealandia et maintenant submergé.

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(Québec) VÉRIFICATION FAITE / L'affirmation : Une nouvelle a littéralement fait le tour du monde cette semaine : on aurait «découvert» un huitième continent, après les deux Amériques, l'Afrique, l'Antarctique, l'Europe, l'Asie et l'Océanie. Il s'agirait, en fait, de la Nouvelle-Zélande, qui serait le dernier vestige d'un continent maintenant submergé. Voyons voir...

Les faits

La «découverte» a été rapportée par des géologues néozélandais dans la revue savante GSA Today, publiée par la Société américaine de géologie. La source est donc fiable. Cette nouvelle division des continents ne manquera pas de faire controverse, mais ses auteurs la défendent par le fait que de nouvelles connaissances sur la géologie de cette région du globe ont fait surface depuis une dizaine d'années.

Les «plaques tectoniques» sont d'immenses morceaux de croûte terrestre qui «flottent» sur la roche en fusion que l'on trouve passé 50 à 100 km de profondeur. Ces plaques dérivent petit à petit, à raison de quelques centimètres par année, ce qui provoque des tremblements de terre, du volcanisme, le soulèvement des montagnes, etc. On compte 15 «plaques majeures» dans le monde, dont plusieurs correspondent grosso modo à des continents.

Or on sait maintenant que la plaque sur laquelle la Nouvelle-Zélande se trouve, baptisée Zealandia, est séparée de la plaque australienne par une faille profonde et que les deux plaques se déplacent indépendamment l'une de l'autre.

En soi, cela ne suffirait pas à faire de Zealandia plus que ce que les géologues appellent des «microcontinents», puisqu'il existe plusieurs masses de terre qui sont séparées des plaques continentales de la même manière - île Maurice, Madagascar, etc. Mais il y a une question de taille, plaident les auteurs de cette «découverte» : aucun de ces microcontinents n'approche l'étendue de 4,9 millions de km2 de Zealandia. Mis ensemble, ces éléments (et quelques autres plus techniques) feraient de la Nouvelle-Zélande la pointe d'un ancien continent maintenant submergé, estiment-ils.

Cependant, même si la source est manifestement très fiable, il y a deux points majeurs sur lesquels cette histoire achoppe. Le premier est qu'un continent, au sens où on l'entend généralement, n'est pas seulement une grosse plaque tectonique : c'est aussi une terre émergée de très grande taille. Or 94 % de Zealandia se trouve sous l'eau, ce qui laisse essentiellement juste la Nouvelle-Zélande au-dessus du niveau de la mer. Et la superficie de ce petit pays est de seulement 268 000 km2, ce qui est très, très peu pour un «continent», et même pour un microcontinent - Madagascar, par comparaison, fait 587 000 km2, même si sa plaque tectonique ne s'étend pas beaucoup plus loin.

En outre, il n'existe tout simplement aucune définition scientifiquement précise de ce qu'est, au juste, un continent. Si on les définit par les plaques tectoniques qui les supportent, alors la Sibérie fait partie de l'Amérique du Nord - oui oui, la plaque nord-américaine se rend jusque-là. Si on exige qu'ils soient séparés par des plans d'eau, alors les Amériques forment un seul et même continent (et encore, seulement depuis la fin de la dernière glaciation, il y a à peine 10 000 ans) et l'Afrique doit être groupée avec l'Eurasie. On n'a tout simplement pas de critère qui fonctionne tout le temps.

Verdict

Pas convaincant. Zealandia est peut-être géologiquement distincte de l'Océanie et très vaste, mais sa partie émergée demeure très restreinte. Et de toute manière, sans définition minimalement bien acceptée du mot continent, les caractéristiques de Zealandia ne veulent pas dire grand-chose.




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