Le sauveur des fossiles s'éteint à 101 ans

René Bureau, l'été dernier, alors qu'il fêtait ses... (Photothèque Le Soleil, Erick Labbé)

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René Bureau, l'été dernier, alors qu'il fêtait ses 100 ans.

Photothèque Le Soleil, Erick Labbé

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Gilles Gagné

Collaboration spéciale

Le Soleil

(Carleton) L'un des bâtisseurs de l'ombre du parc fossilifère de Miguasha, René Bureau, s'est éteint samedi à Québec, à l'âge de 101 ans et deux mois. Géologue autodidacte, M. Bureau a notamment milité pendant 35 ans pour que le gouvernement québécois protège les falaises gaspésiennes recelant l'un des gisements de fossiles les plus significatifs de la planète.

M. Bureau s'est rendu une première fois à Miguasha en octobre 1937, sur les traces de deux géologues, Léo-Georges Morin, de l'Université de Montréal, et J. W. Laverdière, de l'Université Laval, qui avaient constaté lors de l'été que des fossiles y étaient vendus, surtout à des scientifiques étrangers.

MM. Morin et Laverdière ont informé le ministère québécois des Mines et des Pêcheries, comme il s'appelait, de la nécessité d'approfondir Miguasha. L'État a alors mandaté René Bureau pour monter une collection.

Il est revenu à Québec avec des caisses de fossiles. Convaincu de l'urgence de protéger les falaises, René Bureau a dès lors amorcé une démarche qui allait démontrer sa patience et sa volonté.

«C'est sa très grande contribution, d'avoir tenté sans relâche de convaincre les autorités de protéger les falaises, et il a réussi à sensibiliser les ministères, les gouvernements, au fil des changements de gouvernement en plus», précise Richard Cloutier, docteur en paléontologie et professeur à l'Université du Québec à Rimouski.

Le gouvernement québécois n'a toutefois acheté les terrains bordant les falaises qu'en 1972. Il faudra six autres années avant que le premier musée ouvre. Le lieu obtiendra le statut de parc de conservation en 1985.

Richard Cloutier y a travaillé comme guide interprète en 1979. «Je ne pense pas que René ait manqué beaucoup d'étés à Miguasha entre 1937 et 2000! En 1979, il me montrait où trouver des fossiles. Il avait une mémoire incroyable. Il racontait l'histoire entourant la découverte de chaque fossile, avec l'endroit, au mètre près pour les plus gros. Il avait toujours une anecdote, qui était là, et ce qu'ils avaient dit», dit-il.

Le parc est unique parce qu'il renferme des poissons amphibiens déterminants dans le passage de la vie aquatique à la vie terrestre. Ces fossiles datent de 380 millions d'années et plus. Une des falaises porte le nom de René Bureau.

«Quand René a commencé son travail de sensibilisation, les touristes, au lieu de ramasser une agate, ramassaient des fossiles. Il était d'importance scientifique d'arrêter la pratique. Les gens partaient avec des fossiles alors que rien ne disait s'ils avaient une valeur scientifique», note M. Cloutier.

La cueillette de fossile à Miguasha a débuté en 1842, 95 ans avant l'arrivée de M. Bureau, qui a constitué une collection de 900 fossiles de poissons, transférée au musée de géologie de l'Université Laval.

Richard Cloutier évalue qu'environ 15000 fossiles ont été extraits depuis 1842. «Il y en a quand même 7000 ou 8000 à Miguasha, puis quelques centaines aux États-Unis, 1000 en Suède et 3000 ou 4000 en Angleterre.»

Patrimoine mondial

En 1999, le Parc national de Miguasha a fait son entrée comme site du Patrimoine mondial de l'UNESCO, en raison de sa richesse exceptionnelle.

«L'attachement de M. Bureau était tel qu'il faisait coïncider son voyage annuel avec sa fête. Il avait fait son voyage de noces ici, en 1941! Je l'ai vu pour la dernière fois en 2009», précise Olivier Matton, responsable de la conservation et de l'éducation au parc de Miguasha.

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