L'Heterodontosaurus révèle enfin ses secrets

L'Heterodontosaurus tucki vivait il y a 200 millions... (AFP' Pierre Jayet)

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L'Heterodontosaurus tucki vivait il y a 200 millions d'années.

AFP' Pierre Jayet

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Agence France-Presse
Grenoble

C'est un petit dinosaure venu d'Afrique du Sud. Pendant cinq jours et cinq nuits, ce fossile a été soumis à des rayons X très brillants qui ont révélé l'ensemble de son squelette en dépit de la gangue de roche argileuse qui l'enveloppe en grande partie.

«C'est fantastique!» s'exclame le paléontologue sud-africain Jonah Choinière, en découvrant les images du crâne de cet Heterodontosaurus tucki sur les écrans d'un des laboratoires du synchrotron européen de Grenoble, dans l'est de la France.

Cette vaste installation internationale produit des rayons X 100 milliards de fois plus brillants que ceux utilisés à l'hôpital.

Les contours des os se révèlent à l'image en dépit du fait que la composition de l'os fossilisé soit «quasiment la même» que celle des sédiments, souligne Vincent Fernandez, paléontologue à l'ESRF (Installation européenne de rayonnement synchrotron).

L'Heterodontosaurus, dont le nom signifie «lézard aux dents diverses», vivait il y a 200 millions d'années. Cet herbivore, qui mesurait environ un mètre de la tête à la queue, avait plusieurs sortes de dents, notamment de solides canines dont on se demande à quoi elles lui servaient. Un paléontologue sud-africain, Billy de Klerk, a trouvé Heterodontosaurus tucki il y a plusieurs années dans le lit d'une rivière près du Lesotho.

«Nous sommes venus en France avec plein de questions», dit Jonah Choinière. «Nous voulons essayer de mieux comprendre comment ce dinosaure respirait, comment il mangeait, comment il se déplaçait.»

«La question scientifique principale est de savoir à quoi lui servaient les petites plaques osseuses qu'il a entre les côtes», indique Vincent Fernandez. Présent chez les oiseaux, ce type de côte aide à la respiration. «Mais l'Heterodontosaurus n'a rien à voir avec la branche qui a donné les oiseaux», ajoute-t-il. «C'est donc étrange.» «En cinq jours, nous avons réalisé 321 scans et accumulé

4000 gigaoctets de données», calcule Vincent Fernandez.

Il faudra encore du temps pour qu'Heterodontosaurus tucki livre ses secrets. Jonah Choinière pense qu'il aura besoin d'environ deux ans avant de pouvoir sortir une publication scientifique sur le fossile.

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