Explosion d'étoile d'une puissance inégalée

ASASSN-15lh est la plus puissante supernova jamais découverte dans... (Dessin d'artiste fourni par Kavli Fondation)

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ASASSN-15lh est la plus puissante supernova jamais découverte dans l'histoire de l'humanité.

Dessin d'artiste fourni par Kavli Fondation

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Agence France-Presse
Washington

Incrédules, des astronomes observent depuis plusieurs mois une supernova, l'explosion d'une étoile en fin de vie, d'une puissance largement inégalée dans les annales de l'astrophysique, avec une luminosité 570 fois plus intense que celle de notre Soleil.

Cette observation pourrait aider à mieux comprendre ces phénomènes célestes extrêmes encore mystérieux.

Cette supernova, appelée ASASSN-15lh, est 200 fois plus puissante que l'explosion typique de ces objets parmi les plus brillants dans l'univers. Elle est plus du double que le précédent record, estiment ces scientifiques dont la découverte est publiée jeudi dans la revue américaine Science.

«ASASSN-15lh est la plus puissante supernova jamais découverte dans l'histoire de l'humanité et le mécanisme explosif et la source de la puissance de la déflagration et de l'énergie libérée restent un mystère, étant donné qu'aucune théorie de la physique ne parvient vraiment à l'expliquer», souligne Subo Dong, professeur d'astronomie à l'Université de Pékin, l'un des principaux auteurs.

Au plus fort de l'explosion, l'intensité lumineuse équivalait à environ 20 fois celle de l'ensemble des quelque 100 milliards d'étoiles que compte notre galaxie, la Voie lactée, ont calculé ces astronomes.

Ce dernier record de puissance explosive représente un exemple exceptionnel «de supernova hyper-lumineuse», une variété rare de déflagrations de très grande intensité provoquée par certaines étoiles en mourant.

«Les scientifiques sont franchement dans le noir sur la nature de ces étoiles et les mécanismes stellaires qui pourraient expliquer ces supernovas extrêmes», relèvent ces chercheurs.

Cette supernova, qui se trouve à environ 3,8 milliards d'années-lumière de la Terre (une année-lumière équivaut à 9,461 milliards de kilomètres) dans une galaxie lointaine a été détectée la première fois en juin 2015 par des télescopes à Cerro Tolol, au Chili, qui participent au Automated Survey for SuperNovae, une collaboration internationale qui traque les supernovas dans l'univers. 

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