Laval décroche une rare «chaire d'excellence»

La nouvelle Chaire d'excellence du Canada en neurophotonique... (Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve)

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La nouvelle Chaire d'excellence du Canada en neurophotonique décrochée par l'Université Laval sera dirigée par le  renommé psychiatre et physicien suisse Pierre Marquet (à droite). L'annonce a été faite en présence du ministre de la Famille, de l'Enfance et du Développement social, Jean-Yves Duclos.

Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve

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(Québec) L'Université Laval a décroché une des rares «chaires d'excellence du Canada» et est parvenue à attirer un chercheur de renommée internationale, le psychiatre et physicien suisse Pierre Marquet, pour la diriger, a annoncé lundi l'institution.

Dotée d'un budget de 27 millions$ pour sept ans, la Chaire d'excellence du Canada en neurophotonique sera seulement la septième à être allouée au Québec - il en existe 25 en tout d'un océan à l'autre - depuis la création de ce programme en 2008. Du budget total, un peu plus de 12 millions $ proviendront du fédéral et environ la même somme du provincial.

Le Dr Marquet, une sommité en matière d'imagerie des neurones et de ce qui se passe dans le cerveau au niveau microscopique, s'intéresse particulièrement au développement de maladies mentales qui se déclarent généralement au début de l'âge adulte, comme la schizophrénie et la bipolarité.

«On ne se réveille pas un beau matin schizophrène, a-t-il indiqué lors du lancement de sa chaire. Ceci veut dire que le cerveau, lors de sa maturation, avait déjà commencé à présenter de petites altérations qui se sont accumulées et qui ont peu à peu conduit à l'apparition de la maladie, dans la forme clinique très invalidante que nous connaissons. Lorsque ces maladies se déclarent, les processus biologiques sont donc déjà rendus à un stade bien avancé, et leurs traitements, aujourd'hui, ne sont que palliatifs.»

D'où l'intérêt de développer des outils, comme le fait le Dr Marquet, permettant d'identifier les enfants les plus à risque et, idéalement, de prévenir la maladie.

Outre l'expertise de la région en photonique et dans son application à la neurologie, le chercheur a également été attiré par le fait que ses travaux nécessitent l'étude de cohortes d'enfants - un exercice long et exigeant - et qu'il en existait déjà une dans l'est du Québec, issue des travaux du chercheur de l'Université Laval Michel Maziade.

L'annonce a été faite en présence de la ministre fédérale des Sciences Kirsty Duncan et de son collègue de la région, l'économiste Jean-Yves Duclos, député fédéral de Québec et ministre de la Famille, de l'Enfance et du Développement social.

Autre chaire

En plus de la chaire d'excellence du Dr Marquet, l'UL a profité de la conférence de presse de lundi pour annoncer le lancement d'une seconde chaire de recherche, elle aussi en photonique.

Le professeur Réal Vallée, du Département de physique, de génie physique et d'optique, a en effet décroché une chaire de recherche industrielle dans laquelle le CSRNG (Conseil de recherche en sciences naturelles et génie du Canada) injectera plus de 2 millions $ sur cinq ans. Les fonds serviront à étudier des impulsions laser ultrabrèves de l'ordre de la «femtoseconde», qui correspond à un millionième de milliardième de seconde. À cause de leur extrême brièveté, ces lasers femtosecondes peuvent transmettre leur énergie à la matière sans la chauffer; cela permet de donner aux matériaux des caractéristiques qu'ils ne garderaient pas autrement et ouvre la porte à des tonnes d'applications.

Quatre entreprises de Québec - TeraXion, CorActive, Laserax et TLCL Recherche optique - seront associées à la chaire.

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