Une fusée de la NASA explose peu après son lancement

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La fusée Antares a explosé peu après son lancement mardi.

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Jean-Louis Santini
Agence France-Presse
Washington

La fusée Antares de la société américaine Orbital Sciences transportant la capsule non habitée Cygnus, destinée à ravitailler la Station spatiale internationale (ISS), a explosé quelques secondes après son lancement mardi soir.

«Il n'y a eu aucun blessé et aucun membre du personnel de la base ne manque à l'appel», a indiqué la NASA sur son site internet.

«L'explosion s'est produite peu après le lancement», avait expliqué un peu plus tôt un commentateur de la télévision de la NASA qui retransmettait en direct les images du tir depuis le centre spatial de Wallops, sur la côte de Virginie (Est des États-Unis).

Il s'agit du premier accident depuis que la NASA a commencé à recourir au secteur privé pour ravitailler l'ISS.

Sur la retransmission, on voit la fusée s'enflammer quelques secondes après son décollage et retomber sur son pas de tir dans une très forte explosion qui projette une boule de feu et des débris dans le ciel.

«Nous avons perdu le lanceur Orb3», avait ajouté le commentateur, précisant qu'«il semblerait qu'à ce stade, la destruction soit limitée au pas de tir». Il avait évoqué d»'importants dégâts matériels».

Dans un bref communiqué sur son site internet, la NASA indique «qu'un dysfonctionnement s'est produit peu après le décollage» et promet de fournir davantage d'informations dès que possible. L'agence spatiale précise «travailler avec Orbital pour recueillir toutes les données sur l'échec de la mission».

Par ailleurs, le directeur général d'Orbital Sciences, Frank Culbertson a estimé dans un communiqué «qu'il était beaucoup trop tôt pour connaître tous les détails» de l'accident.

«Nous allons immédiatement mener une enquête pour déterminer les causes de cet échec et les mesures à prendre pour éviter que cet accident ne se répète», a-t-il ajouté.

«Dès que nous comprendrons la cause, nous commencerons le travail nécessaire pour reprendre les lancements afin de servir nos clients et le programme spatial de la nation», a encore dit le responsable.

2267 kilogrammes de nourriture et de matériel

Le compte à rebours s'était déroulé sans aucun problème avec des conditions météorologiques quasi idéales.

Il s'agissait du premier lancement de nuit pour la fusée Antares, selon Orbital, et de la troisième mission d'approvisionnement de Cygnus vers l'ISS.

Cygnus devait livrer 2267 kilogrammes de produits alimentaires et de matériel pour des expériences scientifiques à l'ISS pour le compte de la NASA.

Le lancement avait été reporté de 24 heures lundi en raison de la présence d'un navire au large, dans l'Atlantique, à l'intérieur du périmètre de sécurité du lancement.

Orbital Sciences a conclu un contrat de ravitaillement de l'ISS de 1,9 milliard de dollars avec la NASA aux termes duquel la société doit effectuer une douzaine de missions.

La NASA a aussi signé un contrat de 1,6 milliard de dollars avec SpaceX pour faire au total 12 missions de fret vers la Station.

La NASA a parié sur SpaceX et Orbital pour prendre la relève des navettes spatiales, dont la dernière a volé en juillet 2011, afin de ravitailler à moindre coût l'avant-poste orbital et y transporter un jour des astronautes.

La NASA a aussi sélectionné en septembre SpaceX et Boeing pour construire les deux premiers vaisseaux spatiaux privés de transport de personnes vers l'ISS et potentiellement d'autres destinations orbitales.

C'est un contrat total de 6,8 milliards de dollars, dont 4,2 à Boeing pour développer son vaisseau, le CST-100, et 2,6 milliards à SpaceX qui propose sa capsule Dragon V2. Les premiers vols de ces vaisseaux de sept places sont prévus en 2017 permettant aux États-Unis de mettre fin à la dépendance des Soyouz russes pour transporter leurs astronautes à l'ISS.

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