Le record d'altitude en ballon de Baumgartner battu

Felix Baumgartner avait atteint la vitesse de 1357,6...

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Felix Baumgartner avait atteint la vitesse de 1357,6 km/h, un record de vitesse en chute libre qui tient toujours.

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Agence France-Presse
Washington

Un haut responsable de Google a battu vendredi le record d'altitude en ballon détenu depuis 2012 par l'Autrichien Felix Baumgartner mais a raté de peu celui de la vitesse atteinte en chute en libre, ont annoncé les organisateurs de cet exploit.

Protégé dans un scaphandre pressurisé spécialement conçu pour cette expérience, rappelant ceux des astronautes, Alan Eustace, 57 ans, directeur-général du géant internet, s'est élevé à l'aube dans le ciel du Nouveau-Mexique (sud-ouest) attaché à un ballon gonflé à l'hélium à partir de la piste d'un aérodrome abandonné.

Après un peu plus de deux heures d'ascension, il a atteint 41 419 mètres, soit 2374 mètres de plus que Felix Baumgartner le 14 octobre 2012.

Il s'est ensuite décroché du ballon à l'aide d'un petit mécanisme explosif pour plonger vers la Terre, atteignant au maximum  1322,9 km/heure, ou 1,24 fois la vitesse du son, déclenchant un petit bang supersonique, avant d'ouvrir son parachute.

Felix Baumgartner avait atteint la vitesse de 1357,6 km/h, un record de vitesse en chute libre qui tient toujours.

La descente d'Alan Eustace a pris au total quinze minutes.

«C'était étonnant, magnifique, j'ai pu voir l'obscurité de l'espace et les couches de l'atmosphère ce que je n'avais jamais vues avant», a-t-il déclaré au New York Times.

Après environ quatre minutes et demi de descente, il a ouvert son parachute principal et s'est posé dix minutes après à une centaine de kilomètres du lieu d'où il s'était envolé.

«Briser un record en aviation est significatif, cela comporte beaucoup de risques», a souligné Mark Kelly, un ancien astronaute de la Nasa qui a assisté à l'ascension d'Alan Eustace.

Contrairement à Felix Baumgartner, il n'était pas abrité dans une capsule de haute technologie pour l'ascension mais n'avait que son scaphandre. Il n'a pas non plus disposé de millions de dollars de commandites ni de la publicité et de la couverture médiatique étendue de l'exploit de l'Autrichien.

Alan Eustace a préparé son exploit dans le plus grand secret pendant près de trois ans avec un petit groupe d'ingénieurs qui ont conçu et fabriqué le scaphandre et son système de pressurisation, ainsi que le parachute et le ballon.

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