Découverte sur Mars: la NASA laisse planer le mystère

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Le robot Curiosity (dont on voit ici une illustration) aurait fait une découverte majeure sur Mars. Mais pour l'instant, la nature de cette trouvaille «digne d'entrer dans les livres d'histoire» demeure un mystère.

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(Québec) Devinette : ça se trouve sur Mars. Ça vient d'être découvert par le rover Curiosity, dont la mission est centrée sur la recherche de signes de vie. Et ça va être digne d'«entrer dans les livres d'histoire», selon le chef de la mission Mars Science Laboratory (dont fait partie Curiosity), John Grotzinger. Qu'est-ce que c'est?

Eh bien pour le savoir, il faudra attendre encore deux semaines, parce que M. Grotzinger refuse d'en dire davantage, sous prétexte que toutes les vérifications n'ont pas encore été faites.

Le scientifique de la NASA a créé tout un émoi depuis qu'il a accordé, mardi, une entrevue à la radio publique américaine (NPR), au cours de laquelle il a évoqué une découverte majeure faite par le robot Curiosity. «Ce sont des données qui vont entrer dans les livres d'histoire. Cela semble vraiment bon», a-t-il affirmé, sans toutefois aller plus loin.

Hier, lors d'un échange de courriels avec le magazine Wired, M. Grotzinger a révélé que la découverte serait rendue publique au début de décembre, lors du congrès annuel de l'Union américaine de géophysique.

Mais le mal était fait : tout Internet se demandait hier ce que la NASA avait bien pu dégoter sur la planète rouge, et le consensus qui se dégageait des commentaires était qu'après les propos de M. Grotzinger sur les «livres d'histoire», toute annonce ne portant pas sur la découverte d'une molécule organique - donc possiblement d'origine biologique - constituerait une déception. Grosse commande...

En après-midi, toutefois, Guy Webster, porte-parole du Jet Propulsion Laboratory, d'où la mission Curiosity est dirigée, a tout fait pour réduire les attentes. «Concernant sa remarque sur les livres d'histoire, la mission dans son ensemble est de nature à entrer dans les livres d'histoire [...]. Il n'y a rien de spécifique à venir qui soit bouleversant», a-t-il commenté lorsque joint par l'Agence France-Presse.

«John [Grotzinger] était ravi de la qualité des analyses sur les échantillons en provenance du robot alors qu'un journaliste était dans son bureau la semaine passée. [...] Il a par le passé déjà été enthousiasmé par de précédents résultats, et il le sera de nouveau à l'avenir», a-t-il ajouté.

Suppositions

En attendant que les vérifications d'usage soient complétées, donc, tout un chacun en est réduit à supputer sur la nature de la découverte. «Vite comme ça, la première chose qui me vienne à l'esprit, c'est une molécule organique, parce que toute la mission [de Curiosity] a été conçue autour de ça, son site d'atterrissage a été choisi pour ça [...], parce que des sondes orbitales avaient déjà détecté de l'eau dans ce secteur», a indiqué hier Robert Lamontagne, directeur général de l'Observatoire du Mont-Mégantic, lors d'un entretien avec Le Soleil.

Mais la découverte d'une molécule organique - c'est-à-dire une molécule qui possède un ou des atomes de carbone - ne constituerait pas nécessairement une preuve de vie, avertit M. Lamontagne, parce que l'on connaît des processus géologiques qui peuvent en créer. Il faut aussi rappeler que, début novembre, la NASA avait révélé que malgré quelques essais, Curiosity n'avait pas pu déceler la moindre trace de méthane, molécule organique que des satellites avaient cru détecter sur Mars il y a quelques années.

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