Stephen Harper mute Julian Fantino à un autre ministère

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Murray Brewster
La Presse Canadienne
Ottawa

Après 18 mois de controverses, de confrontations et de plaintes d'incompétence, Julian Fantino a été écarté du ministère des Anciens Combattants et rétrogradé à son ancien poste comme ministre associé.

Lors d'une cérémonie discrète, lundi, à Rideau Hall, M. Fantino a été remplacé par Erin O'Toole, un député du sud de l'Ontario qui est un ancien membre de l'Aviation royale du Canada.

Toutefois, M. Fantino - un ancien chef de police reconnu pour son franc-parler et qui représente la circonscription cruciale de Vaughan, au nord de Toronto - reste au cabinet en tant que ministre associé de la Défense nationale.

Après la cérémonie, M. Fantino n'a pas parlé aux journalistes, sauf pour leur offrir ses voeux pour la nouvelle année. Mais dans une déclaration écrite transmise plus tard, il a défendu son bilan et celui du gouvernement en ce qui concerne le traitement des anciens soldats.

«Chaque jour que j'ai passé aux Anciens combattants, j'ai été guidé par la conviction que le gouvernement doit être aux côtés de ceux qui ont servi leur pays et qui continuent à le faire», a dit M. Fantino.

«Sous le premier ministre Stephen Harper, je peux dire sans hésiter que nous avons pleinement adopté ce principe.»

Il a ensuite dressé la liste de certains des accomplissements récents du ministère, annoncés en novembre, incluant l'élargissement des services pour aider les personnes aux prises avec du stress opérationnel.

La nouvelle du remaniement ministériel a été accueillie avec prudence par la communauté des vétérans. La Légion royale canadienne l'a qualifié de «geste politique», alors que d'autres soutenaient qu'il vise à rétablir la crédibilité du gouvernement auprès de ses électeurs conservateurs.

Dans le pétrin

M. Fantino s'est retrouvé dans le pétrin presque dès le moment où il est entré en fonction en juillet 2013.

Son ministère a été attaqué de toutes parts, notamment par des groupes de vétérans, l'ombudsman des anciens combattants, le vérificateur général et les partis d'opposition.

Les efforts de M. Fantino pour défendre les fermetures de bureaux de services, les abolitions de postes, les fonds non utilisés et les modifications aux régimes de pension et aux avantages sociaux ont été reçus avec des demandes répétées pour sa démission ou son renvoi.

Il y a eu des cris de protestation quand il a été su que le ministre n'avait pas dépensé - et qu'il avait donc retourné dans les coffres du gouvernement - plus d'un milliard $ de son budget depuis 2006. La colère n'a fait que grandir quand le ministère a admis avoir dépensé quatre millions $ sur des publicités l'an dernier pour faire la promotion de ses services pour aider les militaires à réintégrer la vie civile.

Des gaffes de relations publiques - incluant des images télévisées d'une confrontation entre M. Fantino et des vétérans en colère et du ministre ignorant les questions de la femme d'un ancien combattant - n'ont fait qu'ajouter à ses problèmes.

La nomination d'un nouveau ministre associé et le remplacement du chef de cabinet par un employé du bureau du premier ministre n'ont pas réussi à calmer les critiques.

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