Collision en mer au Japon: des marins retrouvés morts

Sérieusement endommagé, le USS Fitzgerald a été escorté... (AP, Eugene Hoshiko)

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Sérieusement endommagé, le USS Fitzgerald a été escorté jusqu'à Yokosuka, dans la baie de Tokyo. Sept marins qui naviguaient à bord du contre-torpilleur américain sont toujours recherchés.

AP, Eugene Hoshiko

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Harumi Ozawa, Shingo Ito
Agence France-Presse
Yokosuka

Des marins disparus dans la collision survenue tôt samedi matin au Japon d'un contre-torpilleur américain avec un cargo ont été retrouvés morts dans le navire militaire endommagé, a annoncé dimanche la marine américaine, sans en spécifier le nombre.

Sept membres de l'équipage du USS Fitzgerald étaient portés disparus depuis plus de 24 heures, après une collision nocturne au large de la côte pacifique du Japon avec un porte-conteneur philippin qui a fortement endommagé le bâtiment militaire et provoqué une entrée d'eau.

«Un certain nombre de marins disparus dans la collision entre le USS Fitzgerald et un navire marchand ont été retrouvés», a déclaré le service de relations publiques de la 7e Flotte américaine dans un bref communiqué.

«Au fur et à mesure que les équipes de secours ont eu accès aux espaces endommagés par la collision [...], les marins disparus ont été repérés dans les compartiments de couchage inondés», poursuit le texte. «Ils sont actuellement transférés à l'hôpital naval de Yokosuka, où ils seront identifiés».

«Les marins ont été découverts décédés par des plongeurs», avait déclaré séparément le commandement des forces navales sur son compte Twitter.

La chaîne de télévision publique japonaise NHK a pour sa part rapporté que «plusieurs» militaires avaient été retrouvés, revenant sur sa précédente affirmation selon laquelle les sept disparus avaient tous été découverts morts.

«Nous informons actuellement les familles et leur apportons le soutien dont elles ont besoin en ces moments difficiles», a déclaré la marine américaine. «Les noms des marins seront diffusés lorsque leurs proches auront été informés».

Plus tôt samedi, le bâtiment militaire, largement enfoncé côté tribord, s'était déplacé péniblement, piloté par des remorqueurs, pour arriver en fin d'après-midi à Yokosuka, dans la baie de Tokyo, environ 16 heures après l'accident.

«Pensées et prières avec les marins du USS Fitzgerald et leurs familles. Merci à nos alliés japonais pour leur aide», a tweeté pour sa part le président américain Donald Trump, commentant les longues recherches effectuées pour retrouver les marins.

L'accident entre le bâtiment de guerre de 154 mètres de long et l'ACX Crystal, 222 mètres et beaucoup plus massif, est survenu vers 2h30 samedi matin (13h30 vendredi, heure du Québec), au large de la péninsule d'Izu, située au sud-ouest de Tokyo.

Le trafic maritime est très dense dans cette région proche des grands ports à conteneurs de Yokohama et Tokyo. «Il y a eu dans cette zone des accidents par le passé», a déclaré le responsable des garde-côtes, Yutaka Saito, à la chaîne de télévision publique NHK.

Les causes de la collision n'avaient toujours pas pu être déterminées samedi soir. Selon la NHK, le porte-conteneurs avait effectué un brusque virage aux environs de l'heure où l'accident s'est produit. Son capitaine a donné une autre version des événements. «Nous naviguions dans la même direction que le contre-torpilleur américain et sommes entrés en collision», a-t-il déclaré à l'agence de presse japonaise Jiji.

Dégâts considérables

Les garde-côtes japonais, qui ont mené l'enquête, ont dit avoir dépêché une demi-douzaine de bateaux, plusieurs avions et hélicoptères et une équipe de secours dans la zone. Ils ont été plus tard rejoints par les forces d'autodéfense du pays. Côté américain, le contre-torpilleur USS Dewey, de l'aide médicale et deux remorqueurs ont été envoyés.

«Le USS Fitzgerald a été endommagé sur son côté tribord au-dessus et sous la ligne de flottaison», a précisé la Flotte du Pacifique, ajoutant que le choc avait causé des dégâts considérables et provoqué une entrée d'eau dans deux espaces de couchage, une salle de machines et la salle de radio.

Lancé au milieu des années 1990 et jaugeant quelque 9000 tonnes à pleine charge, il dépend de la base de Yokosuka, au sud des villes de Yokohama et Tokyo, et opère dans le Pacifique ainsi qu'en mer du Japon. Il avait été déployé pendant la guerre en Irak en 2003.

L'ACX Crystal navigue sous pavillon philippin, mais est recensé comme appartenant au géant maritime japonais NYK Line.

Aucun de ses 20 hommes n'a été blessé, ont indiqué les garde-côtes. Le cargo, dont les dégâts situés à l'avant semblaient légers sur les images de la télévision japonaise, est arrivé à Tokyo dans la journée. Son équipage est entièrement philippin et il avait quitté la ville japonaise de Nagoya vendredi, selon NYK. «Nous allons coopérer pleinement avec les autorités qui enquêtent sur cette affaire», a dit à l'AFP un porte-parole de la compagnie de transport maritime




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