Peggy Whitson, championne des sorties dans l'espace

Peggy Whitson, photographiée ici l'an dernier... (AP, Dmitri Lovetsky)

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Peggy Whitson, photographiée ici l'an dernier

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Jean-Louis SANTINI
Agence France-Presse
Washington

L'astronaute américaine Peggy Whitson est devenue jeudi la femme ayant effectué le plus de sorties dans l'espace, avec huit excursions extra-véhiculaires au total, battant le précédent record de sa compatriote Suni Williams.

L'astronaute américaine Peggy Whitson lors de sa sortie... (AFP, NASA TV) - image 1.0

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L'astronaute américaine Peggy Whitson lors de sa sortie de jeudi.

AFP, NASA TV

Au début de cette expédition à l'extérieur de la Station spatiale internationale (ISS), un incident rare s'est produit quand une couverture de protection lui a échappé des mains... Celle-ci flotte désormais dans l'espace.

Ce petit couac a priori sans gravité s'est produit alors que Peggy Whitson essayait de plier cette protection thermique et contre les micro-météorites, pour la placer dans un sac, selon les images en direct de la télévision de la Nasa.

Le centre de contrôle de la mission à Houston a craint un moment que la protection ne revienne heurter la Station, qui avance à près de 30 000 km/heure. Mais il a finalement déterminé que l'objet s'était suffisamment éloigné et «ne présentait plus de danger».

Avec cette huitième sortie, Peggy Whitson a aussi établi un record de durée cumulée de sortie orbitale pour une femme, surpassant les 50 heures et 40 minutes au compteur de Suni Williams.

Le détenteur du record absolu en la matière est le Russe Anatoly Solovyev, sorti pas moins de 16 fois dans l'espace pour un total de plus de 82 heures.

Peggy Whitson, 57 ans, qui est également la femme la plus âgée en orbite, a conduit cette dernière sortie orbitale avec son compatriote Shane Kimbrough pour exécuter une série de travaux à l'extérieur de l'ISS.

Un autre record en vue

Les deux astronautes sont sortis jeudi de la chambre de décompression de l'avant-poste orbital à 11h29, a précisé la Nasa dont la télévision retransmet en direct les images de la mission. Celle-ci devait durer environ six heures et demie.

Les deux réparateurs de l'espace devaient rebrancher entre autres des câbles électriques d'un adaptateur destiné à un second port d'amarrage sur le module Harmony de la Station.

Ce port est destiné à accueillir les futurs vaisseaux commerciaux habités, notamment ceux de SpaceX et de Boeing en 2018 ou 2019.

Ces travaux nécessitaient trois sorties au total. La première avait été menée vendredi dernier par Shane Kimbrough, 49 ans, commandant des six membres d'équipage de l'ISS, avec l'astronaute français de l'Agence Spatiale Européenne (ESA) Thomas Pesquet, 39 ans.

Ce dernier participera à la troisième et dernière sortie dans l'espace pour achever ces travaux jeudi prochain, de nouveau avec Peggy Whitson.

Détentrice d'un doctorat de biochimie, cette dernière fut également la première femme à commander l'équipage de la Station en 2008. Elle y effectue actuellement son troisième séjour depuis son arrivée en novembre. Elle avait précédemment séjourné dans la Station pour des périodes de six mois en 2002 et en 2008.

Le 24 avril, elle battra un autre record en ayant cumulé le plus grand nombre de jours passés dans l'espace pour un Américain, soit 534 jours, un titre détenu actuellement par l'astronaute américain Jeff Williams.

Vivacité d'esprit

Le record mondial appartient au russe Guennadi Padalka avec 878 jours 11 heures et 31 minutes au total dans l'espace.

Originaire de l'Iowa, Peggy Whitson est réputée pour sa vivacité d'esprit, son sens de l'humour et sa faculté à exposer des sujets scientifiques complexes à des publics novices.

Elle a récemment expliqué lors d'une interview à la télévision de la Nasa consacrer une grande partie de son temps actuellement dans l'avant-poste orbital à cultiver des cellules souches dans le cadre d'une expérience scientifique sur des thérapies cellulaires contre le cancer.

Active sur Twitter (@AstroPeggy), Peggy Whitson parle souvent de l'impact de la recherche en microgravité sur la vie de tous les jours et de ses nombreux voyages à travers le monde dans le cadre de son entraînement d'astronaute.

Elle a récemment dit s'être rendue notamment à huit reprises en Russie au cours des 18 derniers mois, pour notamment préparer le vol sur une capsule Soyouz qui transporte les astronautes américains vers l'ISS.

La sortie de jeudi est la 198e consacrée à l'assemblage et à l'entretien de l'ISS, dont le premier module a été mis en orbite en 1998.




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