L'explosion d'une autre fusée, sérieux revers pour SpaceX

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Une gigantesque explosion a secoué jeudi matin le pas de tir de la compagnie spatiale privée SpaceX au Centre spatial Kennedy à Cap Canaveral, en Floride.

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Leila MACOR, Jean-Louis SANTINI
Agence France-Presse
Cap Canaveral, Floride, États-Unis

Le nouvel accident du lanceur Falcon 9 de SpaceX lors d'un essai au sol jeudi, 15 mois après une première explosion d'une de ses fusées au décollage, est un sérieux revers pour la société californienne du milliardaire visionnaire Elon Musk.

Cet incident survenu sur un pas de tir de Cap Canaveral, en Floride, est d'autant plus gênant que Falcon 9 transportait un satellite de télécommunications qui devait être utilisé notamment par le géant Facebook pour développer l'accès à Internet en Afrique. Le satellite a été détruit dans l'explosion.

«La perte de Falcon est intervenue durant les opérations de remplissage des réservoirs», a tweeté le patron de SpaceX, dont les récents succès avaient bousculé le secteur spatial.

«L'origine [de l'explosion] se situe autour du réservoir d'oxygène de l'étage supérieur. Cause pour le moment inconnue», a ajouté Elon Musk, qui a fondé SpaceX en 2002.

Les images d'une vidéo montrent une violente explosion au niveau du deuxième étage de la fusée où se trouvait le satellite, suivie d'un gigantesque embrasement. Personne n'a été blessé.

Falcon 9 devait lancer le satellite de télécommunications Amos-6, qui aurait été le plus lourd jamais mis sur orbite par SpaceX avec ses 5,5 tonnes. Un des ses canaux devait être utilisé par Facebook.

«Alors que je suis ici en Afrique, je suis très déçu d'apprendre que le lancement raté de SpaceX a détruit notre satellite, qui aurait pu offrir une connexion à tant d'entrepreneurs et à tout le monde à travers le continent», a regretté le patron-fondateur du réseau social Mark Zuckerberg sur sa page Facebook.

L'opérateur français Eutelsat a également regretté la perte de Amos-6, détenu par Spacecom. Eutelsat avait signé un partenariat avec Facebook pour louer une bande du satellite couvrant l'Afrique subsaharienne. L'entreprise française s'est engagée à poursuivre le développement du haut débit sur ce continent.

Dix-huit vols réussis

SpaceX avait connu un premier revers le 28 juin 2015 avec l'explosion de Falcon 9 peu après son décollage de Floride lors du lancement de sa capsule Dragon vers la Station spatiale internationale (ISS) pour une mission d'approvisionnement.

C'était le premier accident de sa fusée après 18 vols réussis. L'entreprise a signé un contrat de 1,6 milliard $ avec la NASA pour 12 missions d'approvisionnement de l'ISS. Elle en a déjà réalisé la moitié.

Cet incident de jeudi «est clairement un nouveau revers», a jugé l'expert John Logsdon, ancien directeur du Space Policy Institute à l'Université George Washington.

Mais il a estimé qu'il était «beaucoup trop tôt pour déterminer son ampleur et le délai nécessaire avant que SpaceX reprenne ses vols».

Cependant il est certain que les prochains lancements seront retardés, le temps de déterminer la cause du problème. Avant cette explosion, SpaceX prévoyait six lancements d'ici janvier, dont un vers l'ISS pour sa capsule d'approvisionnement Dragon.

Ce nouvel accroc intervient alors que SpaceX restait sur une série de plusieurs succès. Depuis la reprise de ses vols cette année à la suite de l'accident de 2015, SpaceX avait ainsi réussi huit lancements, parvenant à six reprises à récupérer le premier étage de Falcon 9, en faisant revenir l'engin sur Terre en douceur pour pouvoir le réutiliser.

La fumée s'échappait du lieu de l'explosion à... (AP, Marcia Dunn) - image 2.0

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La fumée s'échappait du lieu de l'explosion à Cap Canaveral.

AP, Marcia Dunn

Mission vers Mars

SpaceX entend fortement réduire les coûts de lancement et bouleverser ce secteur du lancement des satellites commerciaux. L'entreprise a d'ailleurs signé cette semaine son tout premier contrat pour lancer un satellite avec une fusée Falcon 9 ayant déjà volé. Elon Musk, envisage de réduire d'environ 30% le prix du lancement avec un premier étage recyclé.

John Logsdon a par ailleurs relevé que le pas de tir endommagé dans l'accident de jeudi n'était pas celui qui sera utilisé par SpaceX pour son vaisseau Crew Dragon, qui devrait envoyer pour la première fois fin 2017 ou début 2018 des astronautes à l'ISS pour le compte de la Nasa.

«Étant donné que SpaceX travaille pour fournir à la Nasa un moyen de transport, pas seulement de fret mais aussi d'astronautes vers l'ISS, il est crucial qu'elle tire les enseignements de ces échecs», a estimé Loizos Heracleous, professeur de stratégie à la Warwick Business School, un ancien de la Nasa.

Elon Musk, dont l'ambition affichée est de rendre les voyages dans l'espace abordables, prépare également une mission vers Mars. Il prévoit d'y envoyer un premier vaisseau non habité en 2018, suivi en 2024 d'un vol avec des astronautes à bord.

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