Un prêtre égorgé, la France bouleversée

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Des gens assistent à une cérémonie en hommage au prêtre tué.

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Gina Doggett, Katell Prigent
Agence France-Presse
Saint-Étienne-du-Rouvray

Moins de quinze jours après le carnage de Nice, la France est à nouveau confrontée au djihadisme avec l'égorgement mardi d'un prêtre par deux jeunes, dont l'un était inculpé pour avoir tenté d'aller en Syrie, relançant les interrogations sur la politique antiterroriste du pays.

Cette attaque, qui menace de fracturer davantage une société française meurtrie, est la première contre un lieu de culte catholique en Europe revendiquée par le groupe Etat islamique (EI).

«Attaquer une église, tuer un prêtre, c'est profaner la République qui garantit la liberté de conscience», a réagi mardi soir le président François Hollande dans une allocution solennelle. Il a exhorté une nouvelle fois les Français à «faire bloc» et à ne pas se diviser face à «une guerre» visant la «démocratie» française.

Car la polémique enclenchée au lendemain de l'attentat de Nice (84 morts le 14 juillet) a déjà commencé à rebondir, l'opposition de droite et d'extrême droite mettant en cause l'efficacité de la lutte antiterroriste menée par le gouvernement.

L'attaque, rapidement endossée par l'EI, qui avait aussi revendiqué deux récents attentats en Allemagne, s'est déroulée à Saint-Etienne-du-Rouvray, une cité ouvrière de 29000 habitants dans la banlieue de Rouen, en Normandie.

Un des deux djihadistes, identifié comme Adel Kermiche, âgé de 19 ans et originaire de la région, était déjà inculpé pour lien avec le terrorisme. Il était assigné à résidence avec un bracelet électronique depuis mars, après une dizaine de mois en prison.

A deux reprises en 2015, il avait tenté de se rendre en Syrie. Il avait été interpellé une première fois en Allemagne, une seconde en Turquie, a indiqué le procureur de Paris chargé de l'enquête, François Molins. Le deuxième assaillant n'est pas encore identifié formellement.

Vers 07H30 GMT, en pleine messe, les deux djihadistes, «porteurs d'armes blanches, ont surgi dans l'église pendant la messe matinale et pris en otages six personnes», dont le père Jacques Hamel, un prêtre octogénaire qu'ils ont égorgé, a raconté le procureur Molins.

Un autre otage a été grièvement blessé, mais ses jours ne sont pas en danger, selon le procureur Molins.

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Un policier français fait le guet près de la mairie de Saint-Étienne-du-Rouvray.

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Après une tentative de négociation avortée, les policiers d'élite sur place ont renoncé à donner l'assaut dans l'église, trois des otages se trouvant en position de boucliers humains.

Prêtre à genoux

Les djihadistes ont été abattus par la police au moment où ils sont sortis sur le parvis de l'église en criant «Allah Akbar» («Dieu est le plus grand»).

Le prêtre «était encore en aube, il était au pied de l'autel, ils l'ont obligé à se mettre à genoux et puis ''pas bouger''. Quand on a vu le couteau, la main droite, j'ai dit ''bon, c'est sûr que là, y a quelque chose qui va se passer''», a témoigné dans des médias français une religieuse, Soeur Danielle, qui a donné l'alerte en réussissant à s'enfuir avant l'assassinat.

«Ils se sont enregistrés. Ils ont fait un peu comme un sermon autour de l'autel en arabe», a-t-elle ajouté.

Sous le feu de l'opposition depuis l'attentat de Nice, le président Hollande a réitéré «la détermination absolue» du gouvernement à lutter contre le terrorisme. «Le gouvernement applique et appliquera avec la plus grande fermeté les lois qui ont été adoptées. Mais restreindre nos libertés, déroger à nos règles constitutionnelles, n'apporterait pas d'efficacité à la lutte contre le terrorisme», a-t-il martelé, en dénonçant «les surenchères, les polémiques, les amalgames, et les suspicions».

Un peu plus tôt, le chef de l'opposition de droite et prédécesseur du président Hollande, Nicolas Sarkozy, avait réclamé à l'exécutif de «changer profondément» de stratégie.

La présidente du parti d'extrême droite Front national Marine Le Pen a dénoncé la «responsabilité [...] immense» des gouvernants français «depuis 30 ans». D'autres membres du FN ont appelé «les chrétiens» à se «lever pour résister à l'islam.

Guerre de religions

A Saint-Etiene-du-Rouvray, des dizaines de bougies ont été allumées devant la mairie mardi soir par les habitants venus rendre hommage au père Hamel.

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Frappée trois fois en 18 mois par des attentats sans précédent (17 morts en janvier 2015, 130 le 13 novembre, 84 le 14 juillet), la France vit dans la crainte de nouvelles attaques risquant de fracturer davantage encore la société.

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Dans plusieurs villes comme Lyon et Montpellier, des messes ont été célébrées à la mémoire du prêtre assassiné. La Conférence des évêques a appelé les catholiques français à une «journée de jeûne et de prière» vendredi.

Chrétiens, musulmans ou juifs, les représentants des cultes en France ont affiché leur solidarité dans le deuil avec leurs «frères» catholiques, appelant à «l'unité».

Frappée trois fois en 18 mois par des attentats sans précédent (17 morts en janvier 2015, 130 le 13 novembre, 84 le 14 juillet), la France vit dans la crainte de nouvelles attaques risquant de fracturer davantage encore la société.

«En s'attaquant à un prêtre, on voit bien quel est l'objectif : jeter les Français les uns contre les autres, s'attaquer à une religion pour provoquer une guerre de religions», a mis en garde le Premier ministre Manuel Valls sur la chaîne de télévision privée TF1.

Le groupe État islamique, qui perd du terrain en Irak et en Syrie où il a proclamé un califat en 2014, a régulièrement menacé la France de représailles pour sa participation à la coalition militaire internationale dans ces deux pays.

Cela faisait plus d'un an que la menace d'une attaque contre un lieu de culte chrétien planait sur le pays, notamment depuis l'échec d'un projet d'attentat en avril 2015 contre une église catholique de Villejuif, en banlieue parisienne.

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