La France et l'Angleterre réunis pour les 100 ans de la bataille de la Somme

Le président français Francois Hollande, le premier ministre... (AFP, FRANCOIS NASCIMBENI)

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Le président français Francois Hollande, le premier ministre britannique David Cameron, le prince William et sa femme Kate Middleton se sont retrouvés au pied de l'imposant mémorial de Thiepval, dans le nord de la France, pour rendre hommage aux 1,2 million d'hommes tués, blessés ou disparus au cours des 141 jours où Britanniques et Français ont combattu les Allemands côte à côte.

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Agence France-Presse
Thiepval

Français et Britanniques ont célébré ensemble vendredi, huit jours après le Brexit, les 100 ans de la bataille de la Somme, la plus meurtrière de la Première Guerre mondiale, symbole de l'alliance historique entre les deux nations.

Le premier ministre britannique, David Cameron, et le président français, François Hollande, se sont retrouvés au pied de l'imposant mémorial de Thiepval, dans le nord de la France, pour rendre hommage aux 1,2 million d'hommes tués, blessés ou disparus au cours des 141 jours où Britanniques et Français ont combattu les Allemands côte à côte.

Si la reine Élisabeth II était absente, tout ce que le Royaume-Uni compte d'autorités civiles, militaires et même religieuses avait fait le déplacement pour la commémoration de cette hécatombe, gravée dans la mémoire des sujets de Sa Majesté.

Récits de combats, musique militaire et défilé de la cavalerie royale ont ponctué la cérémonie à laquelle ont assisté 10 000 invités, dont 600 enfants des deux pays.

«Quel orage humain! Quelle explosion de haine et de destruction!» : le président Hollande a lu un extrait de La civilisation, un livre consacré à la Grande Guerre et écrit en 1918 par l'auteur français Georges Duhamel.

François Hollande avait décidé de remplacer son premier ministre Manuel Valls pour les commémorations à la suite du vote en faveur d'une sortie du Royaume-Uni de l'Union européenne, qui a provoqué un séisme dans la classe politique britannique et plongé ses partenaires dans le désarroi.

Le chef de l'État français a expliqué jeudi qu'il souhaitait par sa présence «rappeler que c'est l'idée européenne qui a permis de surmonter les divisions et les rivalités entre États, et qui nous a apporté la paix depuis 70 ans».

David Cameron a lui lu le témoignage d'un sous-officier britannique relatant un geste de respect entre troupes ennemies et le prince Charles, un texte de l'écrivain John Masefield qui s'ouvre sur l'après-conflit.

Subir les conséquences

Mais en marge de la cérémonie, François Hollande s'est entretenu avec David Cameron. «Être dans l'Union européenne a des avantages. Et c'est, je pense, ce que les Britanniques commencent à comprendre», a-t-il ensuite déclaré à des journalistes. «Mais la décision est prise, elle ne peut pas être reportée ou elle ne peut pas être annulée, maintenant il faut en subir les conséquences.»

Les autorités britanniques veulent d'abord un nouveau premier ministre, qui ne devrait pas être désigné avant septembre (lire l'autre texte).

jour sanglant

Le 1er juillet 1916, début de l'offensive, reste connu comme le jour le plus sanglant de l'histoire britannique avec 20 000 morts ou disparus - la plupart lors de la première heure - et 40 000 blessés.

Pendant cinq mois, quatre millions d'hommes venus du monde entier ont jeté leur force dans cette bataille, symbole de la guerre des tranchées et marquée par la première apparition des chars de combat.

«Nous avons perdu la fleur d'une génération [...] Par bien des aspects, ce jour a été le plus triste de la longue histoire de notre nation», a déclaré jeudi soir le prince William au début d'une veillée militaire au mémorial de Thiepval.

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