L'enfant happé par un alligator à Orlando est mort

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Les recherches ont permis de retrouver le corps du garçonnet, emporté par un alligator alors qu'il jouait non loin de sa famille vers 21h mardi au bord d'un lac du domaine de Disney World à Orlando.

AP, Red Huber

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Daniel Woolls
Agence France-Presse
Orlando, Floride

Le corps sans vie d'un garçonnet happé par un alligator devant sa famille dans le domaine de Disney World, en Floride, a été retrouvé mercredi après de longues heures de battues dans les lacs du célèbre parc d'attractions.

Le corps de l'enfant a été retrouvé «intact» dans les eaux, a déclaré le shérif du comté d'Orange, Jerry Demings, lors d'une conférence de presse. «Il faudra bien sûr que l'autopsie le confirme, mais je suis presque certain que l'enfant a été noyé par l'alligator», a-t-il ajouté.

La police a donné pour la première fois le nom du garçon, Lane Graves, âgé de deux ans et originaire du Nebraska.

Il avait été emporté par un alligator alors qu'il jouait non loin de sa famille vers 21h mardi sur la plage d'un lac artificiel. Malgré les efforts frénétiques de son père pour l'arracher à la mâchoire de l'animal, l'enfant avait disparu dans les eaux.

«Le père a fait de son mieux, il a essayé de sauver l'enfant, en vain», a raconté le shérif. L'animal mesurait entre un et deux mètres de long, selon le quotidien local Orlando Sentinel.

L'attaque a duré moins de 30 secondes, d'après un touriste qui a assisté à la scène depuis le balcon de sa chambre d'hôtel.

«J'ai regardé et un maître nageur arrivait. Il a crié : "Tout le monde hors de l'eau." La mère était là, elle était dans tous ses états, courant partout en le cherchant», a confié au même journal Bill Wilson, un touriste du nord des États-Unis.

Un navire des policiers cherchant la dépouille du... (Agence France-Presse, Gregg Newton) - image 2.0

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Un navire des policiers cherchant la dépouille du petit.

Agence France-Presse, Gregg Newton

Nick Wiley, du service de la faune, et... (Associated Press, Phelan M. Ebenhack) - image 2.1

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Nick Wiley, du service de la faune, et le Sheriff Jerry Demings ont annoncé la terrible nouvelle.

Associated Press, Phelan M. Ebenhack

Le drame a d'autant plus frappé les esprits qu'il s'est produit au coeur du domaine abritant le royaume féerique de Disney World, qui attire des millions de touristes chaque année. C'est la première fois que le parc déplore un tel décès en 45 ans.

Plusieurs alligators sur place

Le lac artificiel où avait disparu le garçonnet se trouve sur le domaine d'un luxueux complexe hôtelier, le Disney Grand Floridian.

Il est interdit à la baignade, mais rien ne prévient les promeneurs de la présence d'alligators. Or ce bassin est relié à un lac naturel, et les alligators, très répandus en Floride, peuvent franchir des langues de terre séparant des cours d'eau.

Cinq alligators ont d'ailleurs été découverts dans les eaux du parc pendant les battues pour retrouver l'enfant. Disney World a fermé toutes les plages du domaine.

«Nous allons nous assurer que nous retrouvons l'alligator en cause», a dit à la presse le directeur des services de pêche et de protection de la faune de Floride, Nick Wiley.

«Nous allons donc soit vérifier qu'il figure parmi ceux qui ont déjà été capturés», grâce notamment aux empreintes de morsures sur l'enfant, «soit continuer à chercher jusqu'à ce qu'on retrouve le bon».

Les responsables du Walt Disney World Resort se sont dits «anéantis» par l'accident. Les autorités ont refusé mercredi d'évoquer la possible responsabilité du parc ou des parents devant les journalistes.

Les équipes de recherche, assistées par un hélicoptère, avaient utilisé un sonar et balayé la zone avec de puissants projecteurs pendant la nuit, tandis que des pompiers arpentaient les bords du lac, qui fait près de 70 hectares, soit près de 70 terrains de football, avec des caméras infrarouges braquées sur les eaux.

Les plongeurs ont finalement retrouvé l'enfant à une dizaine de mètres du rivage, par moins de deux mètres de profondeur, selon le shérif.

Depuis 1948, 22 personnes sont mortes à cause de morsures d'alligators en Floride, selon les autorités. Une seule attaque mortelle d'alligator avait été recensée en 2015, la première depuis 2007.

Cet accident est un nouveau coup dur pour Orlando, qui vit essentiellement des touristes qui viennent visiter les nombreux parcs d'attractions de la région ou pour une croisière.

La ville a été le théâtre dimanche d'une fusillade qui a fait 49 morts et 53 blessés dans une boîte de nuit, tandis que deux jours plus tôt, une jeune chanteuse, Christina Grimmie, avait été assassinée par balle.

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