Flint, ville américaine symbole du «racisme environnemental»?

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Des manifestants de Flint ont réclamé dimanche le départ du gouverneur Rick Snyder, jugé responsable du problème de l'eau contaminée.

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Sébastien Blanc
Agence France-Presse
Flint

L'énorme scandale de l'eau contaminée au plomb dans la ville américaine de Flint se serait-il produit si ses habitants avaient été riches et blancs ? Cette question très sensible se pose à l'heure où la cité sinistrée est sous les projecteurs.

Les deux démocrates en course pour la Maison Blanche, Hillary Clinton et Bernie Sanders, se retrouvent en effet dimanche dans cet ancien pôle de production automobile, pour un débat télévisé au ton forcément grave, étant donné l'ampleur de la catastrophe sanitaire, imputable à une décision politique déplorable.

Car se développe l'idée que l'eau empoisonnée de Flint illustrerait un «racisme environnemental» à l'oeuvre dans le pays, sujet qui sera sans doute abordé lors de la joute de dimanche entre l'ancienne secrétaire d'Etat et le sénateur du Vermont.

L'expression n'est pas nouvelle: elle désigne depuis trois décennies l'exposition disproportionnée des Noirs aux polluants dans l'air, dans l'eau ou dans le sol.

Héritage de la ségrégation

Ceux-ci vivent souvent dans un habitat plus ancien et moins salubre, héritage de la ségrégation et des concentrations industrielles.

En 2005, à la Nouvelle-Orléans, l'ouragan Katrina avait ainsi montré une forte inégalité face au désastre, suivant la couleur de la peau.

Ayant perdu la moitié de sa population et la quasi-totalité de ses chaînes automobiles, Flint compte désormais 100 000 habitants, noirs à 57 %, avec 42 % des résidents considérés pauvres.

«La plupart des gens qui paient le prix de vivre dans des zones polluées, près d'incinérateurs, d'usines ou d'endroits contenant des produits toxiques ou dangereux comme des déchets, sont les personnes de couleur. Flint ne fait pas exception», confirme Laura MacIntyre, professeur à l'université de Flint-Michigan.

Pour elle, la pollution de l'eau de Flint est bien un «problème racial», car il touche de façon disproportionnée les Noirs.

Une étude récemment réalisée à Flint a d'ailleurs conclu que la présence d'enfants avec un niveau élevé de plomb dans le sang «était particulièrement notable dans les quartiers socio-économiquement désavantagés».

Flint a le plus fort taux d'inoccupation immobilière des États-Unis, avec 7,5 % des logements qui sont vides, selon l'organisation RealtyTrac.

Mais, dans les quartiers nord, très majoritairement peuplés de Noirs, la crise est encore plus aiguë: des rues complètes semblent abandonnées, avec des successions de maisons murées ou délabrées.

«Flint Lives Matter»

«Je ne peux pas vous dire le nombre d'écoles que nous avons perdues. Et regardez comment notre problème d'eau a été ignoré [par les autorités de l'État]. Cela ne se serait pas passé ainsi dans un quartier blanc», assure à l'AFP Charles Marion, un père de trois enfants.

Hillary Clinton elle-même, très populaire au sein de l'électorat noir, a récemment dit la même chose: «Si ce qui se passe à Flint s'était produit à Grosse Pointe ou Bloomfield Hills, nous savons tous qu'une solution aurait déjà été trouvée», a affirmé la candidate à l'investiture démocrate, en référence à ces deux banlieues aisées de Detroit.

Entre «racisme» et «traitement à deux poids deux mesures», le sort de Flint commence en tout cas à fédérer les militants des droits civiques ou de la cause noire.

Dimanche dernier, alors que se déroulait la cérémonie des Oscars en pleine polémique sur le manque de diversité à Hollywood, Flint accueillait de son côté un concert organisé par Blackout for Human Rights, avec pour thème «Justice pour Flint» et Stevie Wonder en guest star improvisée.

Inspiré de Black Lives Matter («les vies noires comptent»), le slogan «Flint Lives Matter» est lui repris sur Internet comme dans les manifestations.

Black Lives Matter, mouvement qui dénonce les abus policiers contre les Afro-Américains, a estimé dans un communiqué que le scandale de Flint s'inscrivait dans «la violence contre les Noirs, autorisée par les élus et les agences de l'État».

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Les candidats démocrates Hillary Clinton et Bernie Sanders ont appelé dimanche le gouverneur républicain du Michigan à démissionner.

AP, Carlos Osorio

Clinton et Sanders exigent le départ du gouverneur

Les deux candidats à l'investiture démocrate pour la présidentielle américaine, Hillary Clinton et Bernie Sanders, ont appelé dimanche le gouverneur républicain du Michigan à démissionner, en le jugeant responsable du scandale sanitaire de l'eau contaminée au plomb de Flint.

Rick Snyder «doit démissionner», a lancé le sénateur du Vermont, suivi dans les mêmes termes par l'ancienne secrétaire d'État, au début du septième débat démocrate organisé par CNN à Flint.

Les deux démocrates en course pour la Maison Blanche ont entendu des habitants de Flint, où l'eau du robinet est encore toxique, évoquer leurs difficultés quotidiennes dues à cette contamination.

Le débat avait commencé par une minute de silence en hommage à Nancy Reagan, l'ex-Première dame américaine, dont la mort a été annoncée dimanche.

Le scandale de l'eau empoisonnée de Flint a pris depuis janvier une tournure nationale, le président Barack Obama déclarant qu'il serait «hors de lui» s'il faisait partie des parents qui, rassurés par les communiqués officiels du gouverneur, ont bu et donné à boire à leur famille un poison à petites doses.

Le gouverneur Snyder avait décidé par mesure d'économie d'utiliser en avril 2014 pour le réseau de distribution de Flint la rivière locale, pourtant acide et polluée.

L'eau très corrosive a rongé les conduites en plomb du réseau, exposant les habitants au saturnisme.

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