300 000 $ pour étudier le front salin devant Québec et Lévis

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(Québec) La progression possible de l'eau salée vers les prises d'eau potable de Québec et de Lévis inquiète ces deux villes qui versent 100 000 $ chacune pour une étude sur la montée du front salin du fleuve Saint-Laurent. Le gouvernement du Québec complète le trio en injectant la même somme.

Le projet durera trois ans et visera à documenter ce phénomène attribuable aux changements climatiques qui pourrait menacer les prises d'eau potable de Québec et de Lévis.

«Vous voyez un impact concret de l'impact des changements climatiques», a dit le ministre de l'Environnement, David Heurtel, en conférence de presse à la Baie de Beauport jeudi. «Cette étude servira à tout le Québec, car cette probabilité affecte l'ensemble du fleuve», a poursuivi le ministre.

La ligne entre l'eau salée et l'eau douce se situe présentement à la pointe est de l'île d'Orléans. Mais selon des scientifiques, le réchauffement climatique pourrait la déplacer vers Québec et Lévis dans les prochaines décennies, peut-être d'ici 2050. L'étude de 300 000 $ financée grâce au Fonds vert a été confiée au consortium Ouranos.

«Le problème potentiel est sérieux, et on a même eu des épisodes d'eau saline à l'usine de Sainte-Foy», a dit le maire de Québec, Régis Labeaume. Il voit dans l'étude annoncée mercredi «un principe de précaution» pour prévenir et prévoir la qualité de l'eau potable dans la région dans «50 ans». Est-ce que cette salinité est attribuable aux sels de déglaçage? Aux marées? L'étude se penchera sur ces hypothèses.

«Ça nous inquiète parce que ça semble arriver un peu plus vite qu'on pensait», a dit le maire de Lévis, Gilles Lehouillier, à propos de la probable progression du front salin. Préoccupé par la question, l'élu estime que l'étude permettra d'avoir le coeur net pour éventuellement prendre des mesures à l'heure où 66 % des gens de la Rive-Sud tirent leur eau potable du fleuve. Les prises d'eau sont près de la traverse à Lévis, dans le secteur Saint-Romuald et dans la rivière Chaudière. Sur la Rive-Nord, cette proportion est de 20 %.

Oubliez la désalinisation

Techniquement, l'étude à laquelle participeront d'autres partenaires dont l'INRS et Environnement Canada sera menée à l'aide d'équipement placé au fond du fleuve.

Quant aux solutions, elles seront à définir, mais oubliez des méthodes très coûteuses comme la désalinisation. L'analyse menée dans les trois prochaines années vise justement à éviter d'en venir à une solution si extrême.

«Ici on a un hiver», a tranché François Morneau du consortium Ouranos. «On parle de l'Arabie Saoudite ou de l'Espagne, des pays dans le monde qui font de la désalinisation, mais ils n'ont pas d'hiver. Nous, ici, quand l'eau est froide, ça coûterait une fortune.»

D'autres villes l'ont fait avant...

Les villes de Québec et de Lévis ne sont pas les seules à s'inquiéter de la montée de l'eau de mer dans les courants d'eau douce. Halifax, Vancouver, New York et Philadelphie ont déjà commandé des contrats pour des études comparables à celui accordé au consortium Ouranos. Mais si les expériences des autres villes peuvent inspirer sur le plan méthodologique, la situation est loi d'être la même, a nuancé le directeur général du consortium Ouranos, Alain Bourque.

«L'allure des rivières est complètement différente, mais ce qui est intéressant est qu'eux ont pu établir quelle prise d'eau potable va devenir à risque en 2025, 2050 ou 2075 en fonction de différents scénarios climatiques», a-t-il indiqué. «L'approche scientifique sera d'avoir une bonne gestion des risques et déterminer à quel moment il faut intervenir», a poursuivi M. Bourque qui a donné l'exemple des États du New Jersey et de New York frappés par l'ouragan Sandy à l'automne 2012. «Je pense qu'ils sont rendus très forts dans les solutions concrètes d'adaptation pour gérer les risques. Ils ont déjà intégré ça à leur plan de match normal de renouvellement des infrastructures et des investissements.»

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