Tempête de pluie «de la décennie» annoncée en Californie

La Californie fait face à une sécheresse sans... (PHOTO MARK RALSTON, AFP)

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La Californie fait face à une sécheresse sans précédent depuis plusieurs années. La tempête de pluie qui va s'abattre sur l'État américain pourrait changer la donne.

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Agence France-Presse
Los Angeles

La pire tempête de pluie en dix ans va s'abattre sur la Californie ce week-end, s'ajoutant à des précipitations massives depuis le début de l'hiver: peut-être enfin un tournant après six années de sécheresse record.

Les services météo ont averti qu'une véritable «divière atmosphérique» allait déferler sur le grand État de l'ouest américain.

Jusqu'à 36 heures de pluies et chutes de neige massives sont attendues dans le Golden State où le ciel est resté désespérément sec pendant la majeure partie des six années passées.

La tempête de la décennie ? «C'est de cet ordre de magnitude qu'il s'agit, oui», reconnaît Andy Morin, hydrologue du service national de Météorologie (NWS/NOAA), interrogé par l'AFP. «Le début d'hiver très humide met vraiment à mal la sécheresse», «c'est un beau tournant», renchérit-il, même s'il est selon lui «encore trop tôt dans la saison» pour crier victoire.

Les Californiens, soumis à des restrictions de consommation d'eau obligatoires depuis deux ans et qui ont dû pour certains sacrifier leurs pelouses, se préparent à présent à affronter crues, glissements de terrains, chutes d'arbres et avalanches. Les régions touchées par les incendies ces dernières années sont particulièrement menacées. La végétation y a disparu et les terrains sont à nu.

Les autorités locales et fédérales devraient travailler d'arrache-pied tout le week-end pour surveiller les digues sur certains cours d'eau, poser des murs de sacs de sable ou faire évacuer certaines zones dangereuses.

Des embouteillages dantesques sont redoutés, accompagnés de fermetures partielles d'autoroutes... et les stars d'Hollywood pourraient arpenter le tapis rouge des Golden Globes sous des torrents de pluie dimanche.

Vers la fin de la sécheresse ?

La «rivière atmosphérique» devrait atteindre l'Oregon, au nord de la Californie, et pourrait toucher une partie du Nevada.

De façon générale, le début de l'hiver a été particulièrement pluvieux dans l'ensemble de l'ouest américain, remarque Andy Morin.

Le mois de décembre avait déjà été particulièrement humide, les précipitations dans les montagnes du nord de la Californie, cruciales pour l'alimentation en eau de tout l'Etat, atteignant même un record en trente ans - pour le bonheur des skieurs locaux, qui pour une fois rendaient jaloux leurs homologues alpins.

Dans la région agricole du centre de la Californie, où la gestion de l'eau est devenu une épineuse question, il n'avait pas autant plu et neigé depuis dix ans. De quoi aider à reconstituer les nombreux réservoirs et la couche neigeuse qui devrait en fondant au printemps alimenter rivières et nappes phréatiques asséchées.

Les précipitations «dépassent les moyennes historiques», "nous sommes sur la voie d'une année record s'il continue à pleuvoir et neiger autant", précise Doug Carlson, porte-parole du département californien des ressources en eau (DWR).

M. Morin note que beaucoup des 150 réservoirs d'eau en Californie "sont pleins à moitié ou aux deux tiers, le niveau maximal toléré" pour garder une marge de sécurité face aux risques d'inondations.

Le Département californien de l'eau se veut toutefois prudent: «la sécheresse n'est pas finie», et l'hiver ne fait que commencer, assure Doug Carlson.

Alan Haynes, un météorologiste de l'Agence nationale des océans et de l'atmosphère (NOAA), fait valoir que la couche de neige en haut des montagnes californiennes, reste «inférieure aux moyennes» historiques même si elle est bien plus épaisse que ces dernières années.

«Beaucoup de nappes phréatiques vont prendre plusieurs années à se reconstituer», ajoute-t-il.

«Nous sommes sur une belle tendance» mais «certains climatologues disent qu'il faudra plus d'un hiver humide pour qu'elle soit derrière nous», insiste Doug Carlson.

«La Californie reste dans la catégorie des États déficients en eau», conclut Andy Morin.

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