Raphaël Lessard, jeune as du volant

Raphaël Lessard compte trois podiums en trois départs... (Photo fournie par David Gilliland Racing)

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Raphaël Lessard compte trois podiums en trois départs en série CARS, porte d'entrée de la fameuse série NASCAR.

Photo fournie par David Gilliland Racing

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(Québec) Pour une fois durant la saison, Raphaël Lessard n'a pas de course cette fin de semaine. Le pilote automobile de 14 ans en profite pour s'amuser avec son simulateur de course, au domicile familial de Saint-Joseph-de-Beauce, et pour suivre les courses à la télé!

Lauréat: Raphaël Lessard

Occasion: Le Beauceron de 14 ans est devenu le premier Canadien et plus jeune pilote à gagner une épreuve de la série de course automobile CARS Tour aux États-Unis.

Du stock-car, le jeune en mange. Même s'il ne possède toujours pas de permis de conduire valide pour la route. À peine rentré de la Caroline du Nord, où il a remporté l'épreuve du 7 mai à Hickory, il a déjà hâte d'y retourner pour 125 autres tours samedi prochain, à Lucama, où il avait fini troisième au début avril.

Sa victoire en a fait le premier Canadien et le plus jeune pilote de l'histoire à gagner une épreuve de la série CARS Tour. Il détient un volant pour une première saison avec l'écurie David Gilliland. À bord de sa rutilante Toyota Camry de classe Super Late Model arborant le numéro 99, il compte trois podiums en trois départs.

«Au début, les autres pilotes se demandaient d'où je sortais et qu'est-ce que je faisais là. Mais maintenant, ils commencent à me connaître, ils sont moins surpris et viennent me féliciter», affirme celui qui fait l'aller-retour en Caroline pour chaque course, redevenant la semaine l'élève de troisième secondaire à l'école Veilleux.

En piste, il se frotte à des adversaires plus vieux, dont plusieurs ont l'âge de son père. La voiture arrivée deuxième à Hickory était aussi conduite par un adolescent, Christian Eckes, 15 ans, de l'État de New York. Parti neuvième, Lessard a gagné la bataille d'ados et raflé 5500 $US.

Il aura 15 ans le 5 juillet. Sera alors autorisé à accéder à des séries aux bolides plus puissants et rapides comme K&N, où il se voit prendre quelques départs dès cette saison en plus des 10 en CARS Tour - la porte d'entrée de la National Association for Stock Car Auto Racing, la fameuse NASCAR qui régente toutes les plus grandes séries de course automobile biplace aux États-Unis. Son idole, Kyle Larson, un Californien de 23 ans, est passé en K&N en 2012 et court maintenant en Coupe Sprint, le top. Lessard a pris une photo avec lui l'an dernier, à Loudon, au New Hampshire.

C'était un mois après avoir terminé juste devant une autre grande vedette de NASCAR, Denny Hamlin, sur l'ovale de Vallée-Jonction. Là où Lessard a tout appris, où il a fait ses premiers pas comme pilote et quasiment même comme garçon.

De père en fils

Son père, François, lui-même pilote en série Sportsman jusqu'à ce que la carrière de son fils coûte trop cher, a très tôt traîné Raphaël dans les puits des autodromes québécois.

«Il a vu que je comprenais des choses que plusieurs enfants de mon âge ne comprenaient pas», explique-t-il à propos de son intérêt précoce pour le sport automobile. «Et un soir, j'avais 11 ans, mon père est arrivé à la maison et il a dit : "Bon, je viens d'acheter un char de course à Raphaël!" J'étais content!»

Il a brandi le drapeau à damier du vainqueur à sa troisième course en carrière, le jour de son 12e anniversaire. Son plus beau cadeau de fête. Il empile les succès depuis trois ans et a amorcé sa quatrième saison en lion.

«C'est bon pour la confiance, mais il me reste beaucoup de travail à faire pour arriver au sommet», indique le jeune homme, terre-à-terre. «Je sais que je suis sur le bon chemin, j'y vais étape par étape et je suis entouré des bonnes personnes. C'est mon rêve», résume-t-il.

À ceux qui craignent d'avoir affaire à un enfant gâté possédé par son simulateur et sa télé, sachez qu'il donnera aussi cette fin de semaine un coup de main à la maintenance mécanique des camions et à l'entretien du bureau chez FRL Express, compagnie de transport dirigée par maman et papa.

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