Un départ au pas de course

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Contrairement à la forte participation internationale de l'an dernier, cette année, la participation était 100 % québécoise.

Le Soleil, Erick Labbé

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(Québec) Le Carnaval a décollé au pas de course samedi, au grand plaisir des nombreux curieux réunis sur le site des Plaines. Au programme du jour, le Défi Raquettes a notamment connu un beau succès avec un taux d'inscription qui affichait une légère hausse, réunissant près d'une centaine de participants.

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La température très clémente de samedi a poussé les gens à envahir les différents sites du Carnaval, à la grande satisfaction des organisateurs.

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«Ça grossit, ça commence à se faire connaître en tant que discipline», note Laurie Couture, coordonnatrice des communications pour le groupe Pentathlon. «Le faire dans le cadre du Carnaval nous amène aussi beaucoup de visibilité touristique.»

Avant l'épreuve, plusieurs participants s'échauffaient par une petite course au milieu des carnavaleux. Les autres se massaient près du départ. Non loin de là, des visiteurs prenaient leur mal en patience pour monter à bord de la Grande Roue et du Super Shot.

Touristes et locaux ont été nombreux à profiter de la température clémente. Les raquetteurs aussi ne pouvaient que s'en réjouir. Combinées avec le peu de neige au sol, les conditions semblaient réunies pour battre des records. 

Parcours exigeant

Optimistes avant le départ, les coureurs ont descendu rapidement de leur nuage, devant composer avec un parcours musclé qui les a surpris à tous les tournants. «Les montées étaient extrêmement molles», raconte Maxime Leboeuf, gagnant de l'épreuve de 10 km. Après des collines de neige folle suivaient des plats durcis et glacés. Plusieurs coureurs ont chuté.

Défi raquettes pentathlon

«Le fond était dur, il y avait de la glace, on ne pouvait pas se laisser aller cette année», dit Sarah Bergeron-Larouche, gagnante du 10 km, qui a préféré y aller «conservateur». 

Le défi était de taille. Plusieurs coureurs s'écroulaient, épuisés, à l'arrivée. Pas besoin de se réfugier à l'intérieur pour éviter le coup de froid. Quelques-uns ont, au contraire, retiré une couche de vêtements. 

«On a voulu leur donner un bon défi. C'est un parcours qui est vraiment canadien» avec une neige folle, commente Laurie Couture.

Les coureurs ne sont pas les seuls à avoir dû composer avec les imprévus, raconte-t-elle. L'inscription d'un jeune homme de 14 ans au 4 km a forcé l'organisation à créer une catégorie pour les 18 ans et moins. «On n'a pas de Défi junior», indique-t-elle, ajoutant que l'épreuve pourrait être créée l'an prochain si les inscriptions sont suffisantes. 

Gagnants de l'an dernier, les champions de cette année ont confirmé leur domination. Maxime Leboeuf nuance toutefois en précisant que la participation internationale était nettement inférieure pour cette édition. En 2015, l'épreuve tenait lieu de Championnat mondial. L'élite internationale se disputait le podium, où seuls des Québécois ont grimpé samedi. 

Sur la piste, l'ambiance était tranquille. Loin de l'action, le parcours amenait les coureurs près du fleuve. Si l'effort avait été plus facile, ils auraient pu admirer la vue. 

À l'arrivée, ils étaient accueillis par une poignée de spectateurs, qui compensaient leur petit nombre par leur énergie.

Beaucoup de monde

L'atmosphère presque familiale du Défi Raquettes laissait place à un brouhaha au centre du site. À l'entrée principale, jeunes et moins jeunes se marchaient même un peu sur les pieds. 

«Il y avait beaucoup de monde sur les différents sites. Nous sommes très heureux de la réponse du public en ce début de Carnaval. C'est de bon augure pour la suite», a commenté Marie-Ève Jacob, porte-parole du Carnaval de Québec.

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