Faible lueur au bout du tunnel

Le gouvernement du premier ministre Philippe Couillard est... (La Presse canadienne, Jacques Boissinot)

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Le gouvernement du premier ministre Philippe Couillard est le seul, avec celui de la Colombie-Britannique, à avoir atteint l'équilibre budgétaire.

La Presse canadienne, Jacques Boissinot

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(Québec) CHRONIQUE / Noël s'en vient, mais c'est vous et moi qui paierons pour les cadeaux. Parce que si le gouvernement a atteint l'équilibre budgétaire, c'est parce qu'il a réduit les dépenses, qu'il a fouillé dans les poches des Québécois et sabré leurs services.

En soit, c'est une bonne nouvelle. Cela fait six ans que le Québec accumule déficit par-dessus déficit, avec comme résultat que la province était la plus endettée au Canada. Je dis bien «était», parce que nous venons de doubler Terre-Neuve qui se retrouve à la queue dans le ratio de la dette par rapport au Produit intérieur brut. Mince victoire, mais on prend ce qu'on peut. 

Il reste tout de même que le Québec est la seule province canadienne, avec la Colombie-Britannique, à avoir atteint l'équilibre budgétaire. Ce n'est pas rien, et il faut applaudir la détermination du gouvernement qui n'a jamais dévié de son engagement électoral. Ça n'a pas été facile, mais ça s'est fait sans crise sociale. Les chiffres de l'emploi sont bons et les perspectives économiques sont correctes même si la croissance est très lente. Les exportations sont à la hausse à cause de la faiblesse du dollar canadien, et nos entreprises ainsi que les consommateurs profitent de la baisse du prix du pétrole.

Les partis d'opposition ont raison de dire que le gouvernement prépare sa campagne électorale de 2018, mais pourquoi en serait-il autrement? Tous les partis politiques font de même à l'approche des élections. Après avoir sabré dans la croissance des dépenses, le ministre des Finances annonce 300 millions $ de plus pour la santé, 110 millions $ de plus pour l'éducation, et un autre 100 millions $ annuel pour les régions. Ce n'est pas une grande surprise, parce que c'est de là que sont venues les plus grandes critiques depuis que les libéraux sont au pouvoir. Ce qui est un peu surprenant, toutefois, c'est de voir le ministre mettre 400 millions $ de plus dans les infrastructures. D'où vient ce besoin soudain? On ne sait pas.

Un détail m'a fait tiquer quand le ministre a annoncé la disparition de la contribution santé en 2017. En soit, c'est une bonne nouvelle, mais je trouve qu'on reprend d'une main ce qu'on nous donne de l'autre. Exemple : l'indexation de l'électricité patrimoniale fait passer de 98 millions $ à 435 millions $ en cinq ans les versements au Fonds des générations. Ça, c'est de l'argent qui sort directement du budget des familles.

Même chose pour la portion de la taxe sur l'alcool qui va au Fonds et qui vient de passer de 100 millions $ à 500 millions $. Ça ne veut pas dire que ces taxes augmenteront. C'est la portion du montant recueilli et destinée au Fonds qui est modifiée. Mais les taxes sur l'alcool ont déjà été majorées de façon substantielle en 2012 et en 2014. C'est donc ces hausses qui permettent d'engraisser le Fonds des générations.

Cette mise à jour des finances de l'État annonce un débat important : serait-il préférable de mettre ce surplus sur la dette, en baisses d'impôt, ou en services aux citoyens? Ces choix politiques ne sont jamais faciles. Mais ce qu'il faut retenir, c'est que lors de la création du Fonds des générations, en 2006, les élus se sont engagés à ramener le ratio de la dette à 45 % du Produit intérieur brut en 2026. Ça peut sembler facile : nous sommes à 53,8 % actuellement. Mais il suffirait d'une autre récession pour contrer nos efforts et retourner le Québec dans le cycle des déficits budgétaires. Alors avant de crier victoire et de dilapider cet étonnant surplus budgétaire, il vaudrait mieux se donner un bon coussin pour les imprévus. Ce que n'a pas fait le ministre dans sa mise à jour d'hier.

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