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Traversée: un dernier tour de piste pour Jean-Pierre Girard

Présent aux funérailles de Robert Cossette, Jean-Pierre-Girard (au... (Photo Le Quotidien, Rocket Lavoie)

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Présent aux funérailles de Robert Cossette, Jean-Pierre-Girard (au centre), qui est ici entouré de deux vainqueurs de la Traversée, Robert Lachance (1982) et Jacques Amyot (1955), animera une dernière fois le marathon de 32 km de nage en eau libre de Roberval, samedi, après 25 ans de bénévolat à la description et à l'animation de l'épreuve.

Photo Le Quotidien, Rocket Lavoie

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Voix familière à l'animation du marathon de nage de la Traversée du lac Saint-Jean, Jean-Pierre Girard aura un petit pincement au coeur aujourd'hui, alors qu'il commentera pour une 25e et dernière fois ce rendez-vous de l'élite internationale.

Depuis 1992, Jean-Pierre Girard, journaliste et animateur bien connu à la station régionale de Radio-Canada, partage ses connaissances avec les spectateurs massés dans les estrades de Place de la Traversée, et depuis quelques années, des internautes qui suivent l'épreuve par webdiffusion. En entrevue vendredi, ce féru des héros de la traversée assure d'entrée de jeu que même s'il tire sa révérence de l'animation du marathon, il sera encore présent à cet événement tatoué sur son coeur de Robervalois. «La Traversée, tu ne peux pas m'enlever ça. Je vais peut-être prendre une pause de quelques années, mais je ne sais pas. Je ne peux pas l'imaginer. J'y ai tellement vécu de bons moments!», avoue celui qui, depuis un quart de siècle, abreuve bénévolement spectateurs et internautes d'une foule de statistiques et d'informations pertinentes.

Jean-Pierre Girard a pris la relève de Rosaire Larouche en 1992, lorsque ce dernier a été nommé juge. «Les dirigeants de la Traversée ont pensé à moi parce que j'étais déjà journaliste et que je n'ai jamais manqué une seule arrivée des nageurs depuis que je suis p'tit gars. J'ai accepté avec plaisir pour cette année-là, raconte celui qui, à l'époque, animait du haut d'une tour installée dans la rade. J'avais animé avec Robert Lachance (vainqueur de la Traversée de 1982) et j'avais tellement aimé ça!» De fait, il a été fidèlement au poste chaque année depuis, prenant ses vacances pour se préparer et animer l'événement. «Mais prendre ses vacances pour la Traversée, ce n'est pas exceptionnel, car il y en a 350 à faire ça!», souligne-t-il en riant.

Mais pourquoi se retirer maintenant? «C'est une grosse semaine d'ouvrage pour moi. J'adore les chiffres et les statistiques, alors chaque année, c'est très exigeant.» Pour lui, le chiffre de 25 traversées est magique et lui rappelle le grand Claudio Plitt qui s'est retiré après 25 participations. D'ailleurs, l'Argentin détient toujours le record du plus grand nombre de participations.

L'un des plus beaux moments qu'il a eu l'occasion de vivre fut l'animation de la 50e Traversée «parce que tous les grands étaient là et moi, j'étais sur scène et je les présentais devant 10 000 personnes. Un moment donné, un gars de la FINA est venu me voir sur scène et il m'a dit: ''Monsieur, si vous saviez comme vous leur faites plaisir! Vous connaissez tous leurs records, tous leurs exploits! ''», raconte-t-il, les yeux pétillants en évoquant les monarques du lac Saint-Jean.

Parmi ces grands champions, il garde un précieux souvenir du vainqueur de la traversée de 1965, Abdel Abou Heif. «C'est mon héros #1 parce que quand j'avais 8-9 ans, il m'avait rencontré au commerce de mon père pendant la semaine et il m'avait dit: ''Je vais remporter la traversée pour toi'' et il l'a gagnée! Donc, ça a toujours été mon idole.» L'autre roi du lac qui l'a marqué, c'est bien sûr le Bulgare Petar Stoychev, invaincu en 11 traversées consécutives (2001 à 2011 inclusivement).

Enfin, Jean-Pierre Girard cédera sa place avec sérénité, en sachant que son coanimateur et analyste des dernières années, Rémi Meunier, saura prendre la relève avec brio.

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