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Pierre Maisonneuve au service d'un pionnier régional

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Le journaliste Pierre Maisonneuve a participé à la rédaction des mémoires de Joseph-Henri Desbiens.

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Roger Blackburn
Le Quotidien

L'auteur, journaliste, animateur de télévision et de radio à Radio-Canada, Pierre Maisonneuve, a mis ses talents d'écrivains au service d'un pionnier du Saguenay-Lac-Saint-Jean, Joseph-Henri Desbiens, en rédigeant un livre sur le vécu de cet homme de 93 ans.

«La veille de ma dernière émission à Radio-Canada, la personne en régie reçoit un appel d'un homme qui ne veut pas parler à la tribune téléphonique, mais qui veut me parler personnellement. Je ne sais pas pourquoi, je devais être dans de bonnes grâces, je rappelle cette personne après l'émission», raconte Pierre Maisonneuve avec sa voix légendaire lors d'une entrevue téléphonique.

«L'homme en question me dit au bout du fil: ''J'ai lu le livre d'entrevue avec Gilles Vigneault, j'ai lu vos livres et moi ça fait 25 ans que je veux écrire mon histoire. J'ai 90 ans je considère que tout ce que nous avons fait, nous de ma génération, c'est oublié, ça ne compte pas et ça donne l'impression qu'on n'a rien fait et ce n'est pas le cas''. Je lui ai dit je n'avais pas le temps, mais je pouvais lui référer quelqu'un, d'une maison d'édition qui offre ce service, Bouquin plus. Finalement je me suis retrouvé à Saint-Gabriel-de-Brandon, dans sa maison, et je suis reparti avec ses cahiers de notes. J'ai écrit deux chapitres et il m'a dit '' c'est comme ça que je veux ça''. Alors je me suis laissé prendre au jeu», explique l'animateur de carrière.

À la lecture des notes écrites au crayon plomb par le nonagénaire, Pierre Maisonneuve en est venu à la conclusion que la modernité du Québec a commencé bien avant la Révolution tranquille et l'arrivée d'un gouvernement libéral en 1960. «Je dois lui donner raison, car la création du Mouvement Desjardins, le coopératisme et le syndicalisme agricole sont les bases sur lesquelles le Québec moderne a été érigé», a constaté l'auteur.

Joseph-Henri Desbiens a grandi sur une ferme à Saint-Ambroise. Comme tous les enfants de 12 ans de son coin de pays, dans les années 1930, il était condamné à une vie sans instruction, même s'il aimait l'école et qu'il réussissait bien.

«En 1938 une grande nouvelle m'attendait dans le Progrès du Saguenay: l'annonce de la construction d'une école moyenne d'agriculture à Chicoutimi. Une lueur d'espoir dans ma vie», raconte l'homme de 93 ans dans ce livre qu'on pourrait appeler ses mémoires.

À l'automne 1939, le dimanche avant son entrée à l'école d'agriculture, le curé du village a convoqué une assemblée de paroisse sous le thème «Comment fonder une caisse populaire».

«J'ai assisté à la rencontre avec mes quatre frères et une quarantaine d'autres paroissiens et la caisse populaire a été fondé le jour même», raconte Joseph-Henri Desbiens témoignant d'une époque où tout était à bâtir. Il avait 16 ans, il venait de participer à la fondation d'une caisse populaire et faisait son entrée dans une école toute neuve. C'est là que le Québec moderne a commencé à s'installer.

L'homme a milité au sein de l'Union des cultivateurs catholiques, l'ancêtre de l'Union des producteurs agricoles (UPA). Il a collaboré, dans les années 40 avec Jean-Marie Couet à recruter des cultivateurs pour le syndicat et pour leur vendre des assurances, des principes à la base de l'agriculture moderne.

Le bâtisseur Joseph-Henri Desbiens fait partie de ces nombreux bâtisseurs qui ont construit le Québec rang par rang, village par village. Tout au long de ces 12 chapitres, l'auteur raconte une époque, mais aussi la force de caractère des gens qui ont forgé cette époque à travers les épreuves de la vie et souvent avec peu de moyens.

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