Shula fils à la poursuite de son père

Coordonnateur offensif des Panthers de la Caroline, menés... (Associated Press)

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Coordonnateur offensif des Panthers de la Caroline, menés par Cam Newton, Mike Shula tente de suivre les traces de son père Don qui a conduit les Dolphins de Miami à une saison parfaite en 1972.

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(Trois-Rivières) Mike Shula était âgé d'à peine 7 ans lorsque son légendaire père, Don, a mené les Dolphins de Miami à la perfection ultime, en 1972. Aux quatorze victoires du calendrier régulier, ils en avaient ajouté trois en séries, en route vers le titre du Super Bowl VII après avoir pris la mesure des Redskins de Washington 14-7.

Quarante-trois ans plus tard, une nouvelle génération de Shula tente d'associer son nom à la perfection dans la NFL. Coordonnateur offensif chez les Panthers de la Caroline, Mike et sa bande ne sont plus qu'à trois victoires d'une saison régulière parfaite. Pour rejoindre le paternel, il devra également ajouter trois autres gains en séries, une tâche qui demeure colossale... mais réalisable.

Évidemment, le principal intéressé préfère ne pas se projeter trop loin dans le futur. À sa quatrième campagne sur les lignes de côté des Panthers (deuxième comme coordonnateur), Shula dit ne pas regarder plus loin que le prochain match. 

«C'est une belle histoire, car il y a une touche familiale. Mais on m'a toujours enseigné, à commencer par mon père, de demeurer concentré sur la tâche. Chaque semaine est une nouvelle semaine», a-t-il déclaré aux médias.

La marque iconique de 1972 n'a jamais été égalée. Les Patriots de la Nouvelle-Angleterre sont passés bien près en 2007, en complétant une saison régulière parfaite de 16 victoires. Cependant, leur route vers l'histoire avait été abruptement freinée au Super Bowl lorsqu'ils avaient été surpris par les Giants de New York d'Eli Manning. Le fameux attrapé de David Tyree - le Helmet Catch - avait volé la vedette à Tom Brady.

Huit ans plus tard, ce sont ces mêmes Giants qui se dressent en obstacle devant la perfection. Dimanche, dans le confort de leur MetLife Stadium, ils représenteront le dernier véritable test pour Cam Newton et les Panthers. La bande à Tom Coughlin a connu une saison en dents de scie - très décevante par moments - mais trouve souvent le moyen de disputer du football de grande qualité lorsque la situation l'exige.

Avec le titre de la division Est toujours à l'enjeu et seulement trois matchs à disputer, soyez convaincus que les Giants laisseront tout sur le terrain. Logiquement, ça ne devrait pas être suffisant, même si les Panthers seront privés de quelques éléments importants pour ce match.

Si l'équipe Cendrillon 2015 réussit à se débarrasser des Bleus new-yorkais, il serait bien étonnant que les Falcons d'Atlanta ou les Buccaneers de Tampa Bay parviennent à les faire trébucher. Nous ne sommes jamais à l'abri d'une surprise, mais disons que tous les astres seraient alors alignés pour offrir une saison parfaite aux partisans des Panthers.

ESPRIT DE FAMILLE

Par ailleurs, il semblerait que certains membres de l'édition 1972 des Dolphins tiennent à tout prix à conserver leur record. L'ancien porteur de ballon Mercury Morris sirote un verre de champagne à chaque année lorsque la dernière formation invaincue de la NFL encaisse une défaite. Il ne serait pas le seul à agir de la sorte.

Mais pour l'entraîneur de cette glorieuse équipe, pas question d'être animé par une telle attitude rancunière. Il est de tout coeur derrière son fils Mike et le reste des Panthers.

«Ce n'est même pas une question pour moi, je veux qu'ils réussissent. Je suis fier de cette fiche et mon équipe. Nous avons accompli de grandes choses. Mais c'est une nouvelle ère et je vais toujours me ranger derrière mon fils pour l'encourager. Je veux qu'il soit le meilleur qu'il puisse être», a indiqué Don Shula, plus tôt cette semaine à des médias américains.

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