Les Aigles affronteront l'équipe nationale cubaine

L'équipe nationale de Cuba sera en action au... (Associated Press)

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L'équipe nationale de Cuba sera en action au stade Fernand-Bédard du 14 au 16 juin. Dix jours plus tard, ce sera au tour des Japonais de visiter Trois-Rivières.

Associated Press

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(Trois-Rivières) Après les Nippons, voici les Cubains! Le succès encouru par la visite des meilleurs joueurs d'un circuit japonais l'an dernier a donné des idées de grandeur aux dirigeants de la Ligue Can-Am.

Le président des Capitales de Québec Michel Laplante a entamé des négociations avec la meilleure équipe de baseball des Antilles et ses démarches ont porté fruit: la formation nationale de Cuba disputera des matchs face aux équipes du circuit Wolff en 2016.

La délégation visitera le stade Fernand-Bédard de Trois-Rivières du 14 au 16 juin, dans le cadre d'une série de trois matchs face aux Aigles.

Ce voyage marquera d'ailleurs une première en Amérique du Nord depuis les années 60. Oui, les Cubains ont déjà participé à des tournées aux États-Unis, mais jamais les résultats de ces affrontements n'avaient été compilés officiellement par un circuit professionnel américain ou canadien en près de 50 ans. Selon Baseball America, les Havana Cubans de la Ligue internationale auraient été les derniers à se mesurer à une équipe des ligues mineures américaines.

C'est donc dire que la Can-Am innovera, d'une certaine façon. «Les Capitales ont créé des liens avec Cuba ces dernières années», rappelle Laplante, citant les quatre joueurs ayant défendu les couleurs de Québec l'été dernier. «Au départ, on visait l'équipe de La Havane. Mais en discutant avec les responsables de la fédération, on nous a suggéré l'équipe nationale!»

Tout s'est joué cet automne, à la suite de la rencontre des dirigeants de la Can-Am et de ses équipes à Newark. Non seulement voulait-on de nouveau accueillir les Japonais et éliminer la formation itinérante des Grays de Garden State - ce qui est chose faite -, mais tous désiraient également éliminer les coûts onéreux des déplacements en avion, justifiés ces dernières saisons par les joutes interligues entre la Can-Am et l'Association américaine, un circuit du Midwest américain.

«Le calendrier de l'équipe cubaine est plus tranquille en juin et l'idée ne leur fait pas peur. Nous sommes tous conscients qu'il y a un historique entre les États-Unis et Cuba, mais j'ai senti une grande ouverture de part et d'autre. Nous avons hâte de jouer ces parties, de les accueillir.»

Les Cubains disputeront 19 matchs entre le 9 et le 30 juin. Leur style de baseball plaira aux amateurs, assure Michel Laplante. «Il y a un côté spectaculaire et très athlétique dans leur jeu. J'ai même déjà vu un gérant sortir un joueur au beau milieu d'une manche après une erreur défensive! Ce sont aussi des gens assez expressifs!»

Les affrontements contre les représentants de la Ligue de l'île Shikoku avaient attiré l'an dernier plus de 8000 personnes en trois jours à Trois-Rivières. Nul doute que la venue des Cubains provoquera un autre important bain de foule.

Par leur réputation au baseball et l'histoire politique de leur pays, les Cubains éveilleront l'intérêt de plusieurs curieux. Le directeur-gérant des Aigles René Martin en est conscient... et ça ne lui déplaît pas. «C'est fort probable qu'on mange trois taloches, mais pour ce que ça représente, c'est énorme», sourit le grand manitou des champions de la Ligue Can-Am.

«J'ai toujours très hâte au début de la campagne, mais là, mes attentes sont décuplées! Tous les dirigeants du circuit ont adopté la proposition et lors de notre appel-conférence vendredi dernier, ça s'est confirmé. Pour moi, il s'agit de l'une des plus grosses nouvelles depuis qu'on a joint la Can-Am il y a trois ans.»

Carnet de notes

Les Aigles joueront 100 parties en 2016, dont 53 à domicile... Le match des étoiles, prévu à St. Paul le 2 août, mettra aux prises les meilleurs joueurs de la Can-Am et de l'Association américaine. Quant aux Japonais de l'île Shikoku, ils seront à Trois-Rivières entre le 24 et le 26 juin.

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