Une épopée féerique pour les Rafales

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(Trois-Rivières) Chaque année, des centaines d'équipes remportent des championnats au hockey mineur. Parfois, ces conquêtes sont inattendues et relèvent carrément de l'exploit. C'est exactement ce qu'ont vécu les hockeyeuses des Rafales de la Mauricie en remportant les séries éliminatoires du midget A alors que tout semblait jouer contre elles.

Avant même de mettre le cap sur Lachine la semaine dernière, les Mauriciennes étaient déjà diminuées par les blessures, avec deux joueuses en moins. Après un premier revers d'entrée de jeu, l'alignement des Rafales s'est davantage réduit au fil de la compétition si bien que trois joueuses supplémentaires se sont greffées à la liste des absentes, à l'aube de la demi-finale.

Une fois dans le carré d'as, c'était au tour de la seule gardienne de l'équipe, Sophie Nadeau, d'éprouver des ennuis physiques. Courageuse, elle fait fi de la douleur à un genou et réussi à propulser son équipe en finale au terme d'une victoire en prolongation acquise aux dépens du Richelieu. Toutefois, une fois l'adrénaline retombée, le gardienne a dû déclarer forfait pour le match ultime en raison de la douleur trop intense.

Puisqu'aucune autre adolescente masquée n'était disponible pour défendre la cage des Rafales, l'entraîneur Denis Savard s'est tourné vers Carol-Ann Leblanc qui a accepté de relever ce défi inusité.

«C'est elle-même qui s'est proposée. Elle avait été gardienne l'été dernier au dekhockey alors elle a offert de remplacer. Il y a un monde de différence entre garder les buts en souliers et en patins, mais elle a très bien fait ça!», sourit Savard.

En finale face aux Stars de Yamaska/Missisquoi - une formation que les Rafales n'avaient pas vaincu de l'année - les neuf coéquipières de Leblanc se sont donc serré les coudes pour compléter leur spectaculaire parcours et arracher une victoire collective de 2-1, à la grande surprise générale.

«Les filles ont joué tout un match. Je leur lève mon chapeau. Avant la partie, on espérait juste ne pas manger une volée alors de gagner était doublement satisfaisant!», souligne le pilote, débordant de fierté.

Après leur conquête émotive des séries éliminatoires, les Rafales se rendront à Trois-Pistoles dès aujourd'hui, pour participer à la Coupe Dodge. Pour l'occasion, l'entraîneur devrait pouvoir miser sur du renfort entre les poteaux en provenance du bantam AA et du midget B. Voilà qui devrait pouvoir offrir un petit répit à ses protégées!

Outre les Mauriciennes en midget A, la région sera également représentée par les Rafales dans sept autres catégories, soit le Atome A et B, le pee-wee A et AA, le bantam AA, le midget AA et le junior B, ce week-end à la Coupe Dodge présentée dans le Bas-Saint-Laurent.

L'an dernier, la Mauricie avait raflé une seule couronne provinciale, en junior B.

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