Steven Stamkos reste avec le Lightning

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Steven Stamkos pouvait tester le marché des joueurs autonomes.

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John Wawrow, Stephen Whyno
Associated Press

Steven Stamkos a choisi de rester avec le Lightning, dont il est le capitaine.

La formation de Tampa Bay a prolongé son contrat de huit ans, mercredi.

L'équipe n'a pas révélé le montant du pacte, mais le réseau TSN évoque la somme de 68 M $.

«Je suis emballé d'aller de l'avant avec le Lightning pour huit ans de plus, a dit Stamkos. C'est rare qu'un joueur peut passer toute sa carrière avec le même club, et j'espère que cette entente me place dans cette voie. J'ai hâte de travailler avec mes coéquipiers, les entraîneurs et la direction dans notre quête de gagner la coupe Stanley.»

Stamkos et le Lightning n'avaient pas réussi à conclure une entente en saison régulière, et l'athlète de 26 ans pouvait tester le marché des joueurs autonomes.

On s'attendait à des offres lucratives des Leafs, des Wings et des Sabres, notamment.

Stamkos a été repêché premier au total par le Lightning en 2008. Il totalise 312 buts en huit saisons.

Le natif de Markham a été le champion buteur de la LNH en 2009-10 et 2011-12, inscrivant 51 et 60 buts, respectivement. Il a connu quatre campagnes de 43 buts ou plus.

Selon les règles du circuit Bettman, le Lightning pouvait offrir un pacte de huit ans, tandis que les autres clubs étaient limités à des offres de sept ans.

Stamkos a inscrit 36 buts et 64 points la saison dernière, en 77 matches. Le 4 avril, il a été opéré pour un caillot de sang près de la clavicule droite. Il n'est pas revenu au jeu avant le 26 mai, alors qu'il a fait des présences limitées dans le match ultime de la finale de l'Est. Les Penguins ont remporté le match 2-1.

Tampa Bay a atteint la finale de la coupe Stanley en 2015 mais ce sont les Blackhawks qui ont triomphé, en six matches.

En plus de Stamkos, le Lightning peut compter sur l'attaquant Nikita Kucherov et le défenseur Victor Hedman, notamment. L'attaquant Jonathan Drouin semble aussi avoir redressé sa carrière avec cinq buts et 17 points en séries, après avoir été envoyé dans les ligues mineures.

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