Les 67's en poussée de croissance

L'entraîneur des 67's, Jeff Brown... (Patrick Woodbury, Archives LeDroit)

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L'entraîneur des 67's, Jeff Brown

Patrick Woodbury, Archives LeDroit

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Quand Jeff Brown a pris les commandes des 67's d'Ottawa en 2014, il a insisté pour dire que son objectif ultime était d'amener l'équipe à gagner le dernier match de l'année dans la Ligue canadienne de hockey.

Traduction: Jeff Brown veut la coupe Memorial.

L'ancien défenseur vedette de la LNH n'y est pas parvenu à ses deux premiers essais. Malgré des fiches victorieuses à ses deux premières années derrière le banc des 67's, il a vu son équipe mordre la poussière deux fois au premier tour des séries éliminatoires de la Ligue de l'Ontario (LHO).

À l'aube d'une nouvelle saison qui débutera jeudi à Peterborough, Jeff Brown ne se berce pas d'illusions cette année. Après tout, il a assemblé la plus jeune équipe de la ligue avec une moyenne d'âge de 17,88 ans.

«Nous sommes jeunes. Peut-être un peu trop. Nous avons décidé de bâtir cette équipe à partir du repêchage. Nous avons eu plusieurs hauts choix au repêchage depuis deux ans. Ses joueurs de 16 et 17 ans commencent à se greffer à notre équipe, mais une équipe qui compte 10 joueurs de 16 et 17 ans, ce n'est pas idéal pour gagner la coupe Memorial.»

Malgré cette mise en garde, le grand patron des 67's assure qu'il ne s'attend pas à voir son équipe traîner dans les bas-fonds de la LHO. «J'ai hâte de voir où nous serons positionnés dans un mois. Nous nous ajusterons en conséquence. Il faudra passer au travers des maux associés à des poussées de croissance, mais notre avenir est prometteur. J'espère nous voir devenir compétitifs plus tôt que tard.»

Les succès de la nouvelle édition des 67's reposeront sur les épaules du jeune Sasha Chmelevski. Âgé de 17 ans, il a été obtenu dans la transaction qui a fait passer Travis Konecny à Sarnia la saison dernière. Jeff Brown pense que le centre américain sera repêché tôt en première ronde en 2017.

«Il sera un joueur exceptionnel pendant trois saisons pour nous. C'est tout un fabricant de jeu. Il a déjà une approche de professionnel. Il est déterminé à jouer dans la LNH et il y arrivera.»

Joueur par excellence du dernier tournoi Ivan Hlinka, Chmelevski sera entouré de deux autres joueurs étoiles en devenir. Austen Keating, âgé de 17 ans, retiendra lui aussi l'attention des dépisteurs de la LNH alors que Travis Barron, 18 ans, vient d'être repêché par l'Avalanche du Colorado. Les vétérans Artur Tyanulin, Ben Fanjoy, Patrick White, Drake Rymsha et Trent Mallette seront également des joueurs clés cette saison.

En défensive, les 67's auront besoin d'aide de leurs gardiens Leo Lazarev et Olivier Lafrenière puisque Jeff Brown misera sur trois défenseurs de 16 ans et trois autres de 17 ans! Le capitaine Jake Middleton ne pourra pas tout faire seul. À 20 ans, il n'aura jamais vu autant de temps de glace que cette année.

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