Les Champions à la recherche d'un talent oublié

Hal Lanier est débarqué en ville samedi afin... (Etienne Ranger, Archives LeDroit)

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Hal Lanier est débarqué en ville samedi afin de préparer la deuxième saison de l'histoire des Champions d'Ottawa.

Etienne Ranger, Archives LeDroit

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Une odeur de gazon fraîchement coupé se dégage du chemin Coventry cette semaine.

C'est le signe évident qu'une nouvelle saison de baseball de la Ligue Can-Am est à nos portes. Hal Lanier est débarqué en ville samedi afin de préparer la deuxième saison de l'histoire des Champions d'Ottawa. Gérant par excellence de la Ligue nationale de baseball en 1986 alors qu'il était avec les Astros de Houston, Lanier s'apprête à recevoir plus de 55 joueurs qui participeront à des essais libres au parc Raymond Chabot Grant Thornton dès jeudi entre 10h et 14h. Plusieurs joueurs de la région tenteront d'impressionner les entraîneurs du club professionnel afin d'obtenir une invitation au camp d'entraînement qui s'amorcera dimanche, mais les aspirants viendront d'un peu partout: de l'Alberta, de la Géorgie et même de la Californie. Les Champions ont déjà 24 joueurs sous contrat pour la prochaine saison et ils devront réduire ce nombre à 22 d'ici l'ouverture de la campagne le 19 mai. Toutefois, Hal Lanier espère trouver la perle rare jeudi.

«On cherche surtout un ou deux lanceurs gauchers pour nous aider en relève, mais nous aurons les yeux ouverts. Peut-être que nous allons découvrir un talent caché qui est supérieur à un joueur que nous avons déjà sous contrat», a indiqué Lanier.

Aux essais libres de 2015, les entraîneurs ottaviens avaient retenu deux lanceurs parmi la trentaine de joueurs qui reluquaient un contrat professionnel. Leurs chances de succès seront supérieures cette année puisque les inscriptions ont doublé.

Seulement huit vétérans de la première édition des Champions seront de retour cette saison et le gérant de 73 ans n'aura pas beaucoup de temps pour se familiariser avec les nouveaux visages d'ici la semaine prochaine.

«Habituellement, tu peux compter sur les retours d'une douzaine de joueurs dans cette ligue, mais plusieurs ont décidé de prendre une autre direction en annonçant leur retraite. D'autres ont été récupérés par des équipes du baseball majeur. Nous avons perdu notre lanceur partant numéro un et notre releveur numéro un. Ce n'est pas facile à remplacer, mais nous avons effectué de bonnes transactions et nous avons mis des joueurs intéressants sous contrat. Sur papier, nous paraissons bien, surtout du côté offensif où nous devrions être plus constants et avoir plus de vitesse», a ajouté l'ancien coéquipier du légendaire Willie Mays.

Les Champions vont ouvrir leur saison le 19 mai alors qu'ils seront les hôtes des Jackals du New Jersey.

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