Le Canadien perd un bâtisseur

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Claude Ruel a joué pour les Canadiens de Hull-Ottawa à la fin des années 1950.

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La Presse Canadienne
MONTRÉAL

À sa façon, Claude Ruel aura marqué l'histoire du Canadien. Celui qui a remporté la coupe Stanley à sa première saison à la barre de l'équipe s'est éteint tôt hier matin, à l'âge de 76 ans.

M. Ruel a été trouvé sans vie en fin de nuit dans l'ascenseur d'une résidence de Longueuil. Ses funérailles auront lieu à Sherbrooke en fin de semaine prochaine.

Avec son décès, c'est une page d'histoire de l'équipe qui se tourne.

«Peu de gens savent à quel point non seulement Claude Ruel était important pour l'organisation, mais également pour nous, les joueurs, a raconté Réjean Houle, le président des Anciens Canadiens, très ému au cours d'un point de presse tenu devant le vestiaire du club, au Centre Bell.

«La plupart des joueurs des années 1970 ont toujours vécu très près de Claude. Il nous a tellement apporté. Il était présent, il tenait à ce qu'on s'améliore. Quand Scotty Bowman sortait le fouet, lui nous ramassait et nous permettait de survivre dans ce monde du hockey.»

«Nous avons perdu un homme de hockey de grande valeur qui a grandement contribué aux succès de l'organisation pendant plus d'un demi-siècle. Claude Ruel n'avait pas son pareil pour évaluer le talent et pour aider les jeunes joueurs qui voyaient en lui un père spirituel qui était toujours présent pour leur prodiguer conseil», a pour sa part souligné le président et chef de la direction du Canadien, Geoff Molson.

Succès instantané

Avant la saison 1968-1969, il a remplacé à seulement 29 ans, le légendaire Toe Blake à la barre de l'équipe et, à sa première saison, il a compilé le meilleur dossier de la LNH avec une récolte de 103 points, dont 46 victoires, en 76 matches.

«Succéder à Toe Blake fut ma plus grande sensation», a-t-il déjà confié.

Le Canadien a vaincu cette année-là coup sur coup les Rangers de New York, les Bruins de Boston et les Blues de St. Louis et a mis la main sur la 16e coupe Stanley de son histoire. Au total, il a gravé son nom sur la coupe Stanley à cinq reprises, dont quatre comme adjoint à Scotty Bowman.

Il a repris du service au milieu de la saison 1979-1980 quand il a remplacé Bernard Geoffrion, avant d'être remplacé par Bob Berry à la fin de la saison 1980-1981.

Sous ses ordres, l'équipe a gagné une coupe Stanley, a participé aux séries éliminatoires trois fois et a été sacrée championne de section trois fois. Il a dirigé un total de 305 matches, compilant une fiche remarquable de 172 victoires, 82 défaites et 51 matches nuls.

«Piton comme on aimait bien l'appeler, est un grand bâtisseur pour le club de hockey Canadien, a ajouté Houle.

L'une de ses dernières apparitions publiques aura été d'assister aux funérailles de Jean Béliveau, en décembre dernier.

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