Baseball à saveur latine cet été

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Les Cubains rendront visite aux Champions d'Ottawa du 17 au 19 juin

Patrick Woodbury, LeDroit

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Pour la première fois depuis que les Sugar Kings de La Havane ont quitté la Ligue internationale de baseball en 1960, une équipe constituée de joueurs cubains sera de retour en Amérique du Nord cet été pour faire la tournée des six équipes de la Ligue Can-Am.

La nouvelle avait été ébruitée en janvier, mais la venue de l'équipe nationale cubaine à Ottawa, Québec, Trois-Rivières ainsi que dans les trois marchés de l'État de New York a été confirmée en grande pompe mercredi au Temple de la renommée des sports d'Ottawa. Il s'agira de la même formation qui se frottera aux Rays de Tampa Bay dans un match historique à Cuba le 22 mars prochain sous les yeux du président américain Barack Obama.

Même le commissaire national du baseball à Cuba, Heriberto Suarez, avait quitté le soleil de La Havane pour participer à l'annonce officielle de la tournée de son équipe en pleine journée de tempête à Ottawa. «C'est une journée très spéciale pour les joueurs ainsi que pour le peuple cubain. Il s'agira d'un événement éducatif pour les joueurs et pour les partisans. Nous avons l'intention de montrer que le baseball est toujours vivant sur notre île et que nous avons encore une équipe redoutable.»

La tournée nord-américaine va s'amorcer à Québec entre les 9 et 12 juin avant de se déplacer à Trois-Rivières du 14 au 16 juin. Ottawa recevra la délégation de l'île de Fidel du 17 au 19 juin. Heriberto Suarez a fait la promesse d'envoyer ses meilleurs joueurs, à part ceux qui ont fait défection pour joindre une équipe du baseball majeur, bien sûr.

Commissaire de la Can-Am et propriétaire des Champions d'Ottawa, Miles Wolff était excité d'annoncer cette tournée de 20 matches de cette équipe qui a gagné 25 coupes du monde et qui a gagné trois médailles d'or olympiques.

«C'est la beauté du baseball professionnel indépendant. Cette visite nous permet de créer des événements uniques qui sont impossibles à réaliser dans le baseball affilié. Les matches compteront au classement de notre ligue. Les équipes voudront avoir leur meilleur alignement possible pour gagner.»

La tournée de l'équipe latine s'ajoute à celle de l'équipe nippone de Shinkoku Island, qui fera un retour avec une équipe de meilleure qualité en 2016. De plus, Trois-Rivières touchera le gros lot puisqu'elle devrait aussi présenter un match impliquant l'équipe de Cuba à celle du Japon, possiblement le 2 juillet.

«Les deux clubs veulent s'affronter d'autant plus que des joueurs cubains jouent au Japon», a signalé Richard Lahaie, directeur général adjoint des Aigles.

Lien de confiance

Le commissaire Wolff a crédité le président des Capitales de Québec, Michel Laplante, pour la réalisation de cette tournée particulière. Pourtant, Laplante ne croyait pas que ses années de collaboration avec l'association de baseball cubaine allaient mener à cette tournée un jour.

«Notre intention à la base, c'était de créer des liens entre deux fédérations de baseball. On amenait des jeunes à Cuba pour goûter à un autre style de baseball. Un lien de confiance a été développé. Puis, Cuba nous a envoyé Yuniesky Gurriel il y a deux ans. Il est rentré chez lui à la date prévue. L'an dernier, ils nous ont envoyé quatre joueurs qui sont aussi retournés chez eux dans le délai fixé. Nous sommes deux en deux. Cette fois, j'ai pensé qu'il serait intéressant d'avoir l'équipe cubaine en tournée.»

Deux jeunes frères du champion frappeur Yuniesky Gurriel ont toutefois fait défection en février, ce qui aurait pu mettre le projet en péril. «Les autorités cubaines sont nerveuses à ce sujet, surtout pour la partie où l'équipe jouera aux États-Unis, mais des mesures sécuritaires seront prises», a affirmé Miles Wolff.

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