Pas de baseball sans un nouveau stade

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Des dizaines de milliers de partisans assisteront aux deux matches opposant les Red Sox et les Blue Jays ce week-end au Stade Olympique.

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La Presse Canadienne
MONTRÉAL

Le nouveau commissaire Rob Manfred est catégorique: pour retrouver un jour une équipe du Baseball majeur, Montréal devra se doter d'un nouveau stade.

«La clé pour Montréal est de se doter d'un stade adéquat qui sera en mesure de soutenir financièrement une équipe du Baseball majeur sur une longue période», a révélé Manfred en entrevue à La Presse Canadienne, à quelques jours des deux matches préparatoires que se livreront les Reds de Cincinnati et les Blue Jays de Toronto au Stade olympique.

Mais il précise qu'il ne s'agit pas d'une énigme à la «Field of Dreams».

«Il doit y avoir un plan solide mis en place. Je ne demande pas aux gens de bâtir un stade sans aucune sorte d'engagement quant à l'obtention d'une équipe. Mais je crois que ça prend un plan et un engagement ferme en ce sens.»

Manfred, qui a remplacé Bud Selig le 25 janvier dernier, a répété que le Baseball majeur n'a pas l'intention de grossir ses rangs à 32 équipes dans un avenir rapproché, même s'il est bien conscient de l'intérêt manifesté par les Montréalais.

Plus de 80000 billets ont déjà été vendus pour la série de deux matches du week-end. Si on additionne les 96350 personnes qui ont assisté aux deux duels qui ont opposé les Jays aux Mets de New York l'an dernier, on arrive à un impressionnant total de plus de 176000 spectateurs pour quatre matches préparatoires.

«Le succès obtenu l'an dernier et, selon les premiers rapports, l'accueil qui nous est réservé cette année démontre un réel intérêt. Nous trouvons cela à la fois très intéressant et très excitant.

«Ces matches sont très importants à nos yeux, puisqu'ils servent de tests pour jauger de l'intérêt de ces marchés envers notre sport. Quand vous connaissez le succès que Montréal connaît avec ces rencontres, vous passez avec succès le test initial afin de savoir s'il s'agit d'un marché capable d'appuyer un club de baseball.»

APPUI DE CODERRE

D'avoir l'appui du maire Denis Coderre - avec qui il n'a pas encore eu le plaisir de s'entretenir - ne nuit pas non plus.

«C'est toujours une bonne chose d'avoir l'appui du gouvernement local, qui est toujours un joueur-clé dans l'obtention d'infrastructures pouvant accueillir un club des Majeures.»

En attendant, il ne ferme pas la porte à la présentation de matches de la saison régulière au Stade olympique.

«Nous avons déjà accommodé des clubs qui désiraient jouer des matches hors de leur marché dans le passé, en autant que ça ne se passe pas dans les marchés protégés d'autres concessions, qu'on pense aux Expos à San Juan ou encore aux Rays à Orlando. C'est possible de le faire.»

Il estime qu'à court ou moyen terme, le Baseball majeur ne connaîtra pas de baisse de régime au niveau financier, ce qui explique en partie pourquoi les propriétaires ne voient pas la nécessité de grossir leurs rangs à 32 équipes comme dans la NFL et comme la LNH songe à le faire.

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