Les déficits fédéraux seront plus importants

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Andy Blatchford
La Presse Canadienne

Le gouvernement fédéral ouvrira ses livres de comptabilité au public avant la fin de l'année, a promis mardi le ministre des Finances, Bill Morneau, après la sortie d'un rapport du Directeur parlementaire du budget (DPB) qui mettait en garde contre l'affaiblissement de l'économie qui mènerait le Canada dans des déficits plus importants que prévu.

Ce rapport laissait entendre que le nouveau gouvernement de Justin Trudeau, qui a promis des investissements massifs dans les infrastructures, enregistrerait des déficits déjà plus importants durant les prochaines années.

La campagne électorale des libéraux a été basé en grande partie sur ces promesses d'investissements dans les infrastructures, qui allaient foutter l'économie et créer des emplois.

Mais dans ses Perspectives économiques et financières de novembre, Jean-Denis Fréchette soutient que le gouvernement libéral aura plus de mal à respecter sa promesse électorale de renouer avec l'équilibre budgétaire d'ici 2019-2020 après trois ans de déficits annoncés.

Ces chiffres révisés sont tombés après que le DPB eut abaissé ses projections économiques pour le Canada, en raison d'une plus faible croissance projetée, des bas prix des marchandises et des revenus à la baisse.

Pour l'instant toutefois, les libéraux s'en tiennent au plan. Mardi, le ministre Morneau a affirmé qu'il était «prématuré» de prendre une décision sur ce que fera le gouvernement de ses engagements.

«Comme vous l'avez entendu durant cette campagne, nous étions et continuons d'être inquiets de l'état de l'économie - et c'était réellement la base de notre plateforme», a déclaré M. Morneau, qui a promis une mise à jour fiscale et économique avant Noël.

«Nous travaillons pour avoir des informations pour les Canadiens à court terme, pour qu'ils puissent comprendre avec quoi l'on doit travailler en tant que nouveau gouvernement.»

Le ministre, qui se rendra en Turquie plus tard cette semaine pour un sommet du G20, a ajouté qu'il était trop tôt pour fournir un échéancier plus précis et pour indiquer quand un premier budget sera déposé.

Par rapport à ce qu'il avait présenté au Comité permanent des finances des Communes en avril, le DPB révise à la baisse ses perspectives pour l'économie canadienne - une mauvaise nouvelle pour les revenus du gouvernement. L'agence prévoit maintenant un surplus de 1,2 milliard $ en 2015-16, mais des déficits s'élevant jusqu'à 3,6 milliards $ en 2016-2017, et jusqu'à 6,9 milliards $ en 2017-2018.

Or, ces prévisions ne tiennent pas encore compte de l'impact sur les finances publiques qu'auront les dépenses supplémentaires promises par les libéraux dans leur plateforme électorale. En tenant compte des promesses du Parti libéral, qui avait présenté son cadre financier en se basant sur la mise à jour du DPB de juillet, cela pourrait signifier des manques de plus de 13 milliards $ en 2016-2017 et de plus de 16 milliards $ l'année suivante.

Le DPB a toutefois précisé que ses nouvelles projections ne calculaient pas l'impact des mesures fiscales de la plateforme libérale.

En avril, le DPB prévoyait que le gouvernement fédéral afficherait des surplus de 1,1 milliard $ en 2015-2016, un déficit zéro en 2016-2017, puis des déficits de 2,6 milliards $ en 2017-2018, de 2,8 milliards $ en 2018-2019 et de 2,5 milliards $ en 2019-2020. Ces chiffres sont maintenant révisés pour tenir compte de l'«affaiblissement de l'économie»: un surplus de 1,2 milliard $ cette année, puis des déficits durant les quatre années suivantes d'environ 2,4 milliards $ de moins que prévu en avril. Le DPB prévoit donc maintenant des manques de 3,0 milliards $, 4,7 milliards $, 5,0 milliards $ et 4,6 milliards $ les années suivant 2016.

Les libéraux ont admis en campagne électorale qu'ils afficheraient des déficits de près de 10 milliards $ au terme des deux prochaines années financières, et de 5,7 milliards $ en 2018-2019, avant d'afficher un surplus budgétaire de 1,0 milliard $ en 2019-20.

«L'économie s'est contractée de manière inattendue au premier semestre de 2015, écrit le DPB. Encore une fois, le Fonds monétaire international a revu à la baisse ses perspectives concernant l'économie mondiale. Le DPB a également révisé à la baisse ses perspectives concernant les prix du pétrole et des produits de base, et prévoit maintenant une correction plus importante de l'investissement résidentiel.»

Croisé dans les couloirs du parlement, mardi, le ministre de l'Immigration, des Réfugiés et de la Citoyenneté, John McCallum, par ailleurs économiste, a insisté moins sur les déficits que sur la perspective économique «assombrie» présentée par le DPB. «Le fait que l'économie soit plus faible que prévu (milite en faveur de) la décision du gouvernement de faire rapidement des investissements majeurs en infrastructures», a-t-il soutenu. «C'est une bonne chose à faire quand l'économie est plus faible.»

Le ministre McCallum a par ailleurs indiqué que malgré l'ampleur inattendue des déficits escomptés, son gouvernement s'en tiendra à ses engagements en matière d'infrastructures.

Le nouveau gouvernement libéral n'a pas encore annoncé s'il publierait une mise à jour de sa situation financière avant de déposer son premier budget. Le DPB, de son côté, présentera des perspectives révisées - incluant les mesures proposées par le nouveau gouvernement - «lorsque des précisions seront communiquées au cours de la nouvelle session législative».

Conservateurs et néo-démocrates ont tous demandé à voir comment le gouvernement prévoyait gérer une telle situation économique et fiscale. Le député conservateur Tony Clement a pressé les libéraux d'expliquer comment ils éviteraient de cumuler des déficits plus élevés que ce qu'ils ont promis.

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