Malgré de beaux efforts, le Canadien s'incline

Max Pacioretyy échappe la rondelle alors qu'il tente... (Paul Chiasson, La Presse Canadienne)

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Max Pacioretyy échappe la rondelle alors qu'il tente de déjouer Corey Crawford en troisième période.

Paul Chiasson, La Presse Canadienne

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Michel Lamarche
La Presse Canadienne
Montréal

Les joueurs du Canadien méritaient une note de A+ pour l'effort jeudi soir. Mais malgré tout leur acharnement et leur combativité, ils sont de nouveau rentrés chez eux les mains vides.

Le Tricolore a honorablement tenu tête aux Blackhawks de Chicago, l'équipe de l'heure dans la Ligue nationale de hockey. Mais malgré une solide prestation, il a subi un revers crève-coeur de 2-1 au Centre Bell.

Les hommes de Joel Quenneville l'ont emporté même si le meilleur marqueur de la LNH, Patrick Kane, a été tenu en échec pour seulement la septième fois cette saison. Et même si le Canadien s'est fait beaucoup plus menaçant que ses prestigieux visiteurs.

D'ailleurs, la vedette des Blackhawks aura été Corey Crawford, intraitable. Seul Paul Byron (8e), à mi-chemin de l'engagement initial, est parvenu à le déjouer. La fierté de Châteauguay a fait face à 40 tirs, dont plusieurs de qualité et décochés de courte distance.

«C'est un gardien qui a gagné des coupes Stanley en jouant de cette façon pendant les séries éliminatoires et lors de gros matchs, a rappelé Byron. Ce soir, il a été excellent.»

Jonathan Toews (17e), Ryan Garbutt (2e), tous deux en première, ont trouvé le fond du filet face à Mike Condon, qui a réalisé 31 arrêts.

Tout comme face aux Penguins de Pittsburgh samedi dernier, le gardien du Canadien n'a rien eu à se reprocher, mais n'a pu bénéficier du soutien offensif de ses coéquipiers.

Du coup, les Blackhawks ont signé un neuvième gain consécutif et n'ont toujours pas perdu en 2016. Leur dernier revers remonte au 27 décembre, une défaite à domicile de 2-1 aux mains des Hurricanes de la Caroline.

Ce match a par ailleurs permis à Quenneville de doubler l'illustre Al Arbour au deuxième rang du classement de tous les temps pour le nombre de victoires en carrière par un entraîneur-chef, avec 783. Il lui faudra cependant quelques années encore s'il espère rejoindre le grand Scotty Bowman, qui domine à ce chapitre avec 1244 en 30 saisons dans la LNH.

De son côté, le Canadien a subi un deuxième échec d'affilée et a perdu trois de ses quatre sorties depuis la Classique hivernale, un match qui, espéraient ses joueurs, allait les relancer après un éprouvant mois de décembre.

«Je pense que l'effort a été là. Les gars ont compétitionné. On a mis beaucoup de rondelles au filet, on a eu énormément de chances de marquer. Crawford a été très bon», a résumé Michel Therrien.

Cette défaite laisse le Canadien au troisième rang de la section Atlantique avec 49 points, un seul devant le Lightning de Tampa Bay et deux devant les Bruins de Boston, tous deux inactifs jeudi.

Le Canadien disputera ses deux prochaines rencontres à l'étranger, d'abord samedi à St. Louis avant de renouer avec les Blackhawks dimanche soir, dans la Ville des Vents. Il sera de retour au Centre Bell mardi, pour y affronter les Bruins.

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